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5th Bacardi Salsa Congress in Puerto Rico - 2001 / 5to Congreso Bacardí de la Salsa en Puerto Rico - 2001

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As we say in Peru, a promise is a debt. I'm almost recovered from so much Rumba, so now I can sit quietly and write about what  I saw at the 5th Bacardi Salsa Congress in Puerto Rico.

Thursday, July 26. We arrived at our Hotel in San Juan after having gotten a little lost through the streets of old San Juan and after having enjoyed our first meal in P. R., Paella, in pine nuts. We were not very impressed with the quality of the food but the price was right. We finally found the hotel but by then it was already dark and we were tired of searching without a map. I'm still wondering why we didn't stop to ask someone. I imagine that my Latin macho pride prevented me from doing so. It was possibly to impress my colleague. Good, now directly to the topic of ketchup, I mean salsa.

The so-called pre-opening dance was held at the Condado Plaza Hotel and honestly, we were rather confused by the lack of information on the subject.  By the end of the night we learned that we were in the right place and that the band who played would be the official band of the Congress. As you might expect, the band sounded good since all its members were known in the local music scene. There was no pre-opening ceremony. Tonight for the first time we got a taste of something that in the following days was to become the largest Salsa event to which I have had the opportunity to attend. Great dancers and of course the line up of orchestras that only one can dream to see together, setting aside some glitches regarding the organization, the 5th Bacardi Salsa Congress was a total success.

45 years of musical tradition on stage!

Friday, July 27. Official opening with the Sonora Ponceña: 45 years of musical tradition on stage. Tonight already you could see how many people this event would bring together and the quality of the orchestras that the Congress had hired. The Sonora started the show with soft songs that perhaps some seemed somewhat slow for their style. The Repertoire was mixed and the band was tight. Throughout the evening, things were heating up and the Sonora got everyone dancing. The progress that many had after attending the dance workshops was awesome. The first night, the talent didn't look very special, but half way through the event you could see the fancy moves that some were trying to improve on the large dance floor of the Hilton Caribbean. With the exception of some sound glitches and some lack of power with the monitors of the vocalists, the evening went well.

Saturday, July 28. Very eager to learn new steps we went to the first and only day workshop with Mambo Land of P.R.  The style was basic Mambo. The guys at Mambo Land did their job with humor and all the visitors were happy, but as I said previously, the workshop was very basic. At night the show was conducted by Tommy Olivencia who also lent lots of flavor to the night. That night you could see greater attendance at dances by visitors and already you could see their progress. As for Tommy, I can't say that I know him well, but the Orchestra sounded very good and I could recognize some of his hits.

Sunday, July 29. The workshop of the day was under the tutelage of Rumba de Fuego of P. R. With the exception of one of its members, all were very attentive and cooperated with the eager apprentices, the other member was more interested in impressing some girls who were trying to learn his sensual movements. The style this time was couples salsa. Bobby Valentin y Orquesta, who incidentally made a very good Borinquen impression, were responsible for encouraging the public tonight. The repertoire was very mixed with new and classic but always danceable songs, and the Orchestra was "dura" (played hard), as they say in P.R.

Eruption of a volcano on the island of St. Maarten

Monday, July 30. The workshops were improving in quality. Elaine Marrero took charge of the first, and focused on the importance of the position of the feet and the way and style of marking. The style was couples Salsa. The people were very happy with her style and many benefited from it. The second workshop was conducted by Tony Piñeiro (more relaxed than Elaine) at Mambo couples, another workshop that many enjoyed. That night things didn't go so well because of the eruption of a volcano on the island of St. Maarten, the San Juan airport was closed and we could not see Andy Montañez who we were waiting for very anxiously. That night the Congress' band played which, of course, always did a good job.

Tuesday, July 31. Workshops were still improving. This time was the Group of Pura Salsa de Cadiz with Rueda style and Stacey Lopez from P.R teaching Cha-Cha-chá. The Rueda was fun and their very noble instructors, but it was not well organized because of the lack of communication in English for many, but in the end, everyone left happy. Stacey on the other hand was the show, his energy and charisma made people applaud and shout with emotion while they were learning and dancing to the infectious beat of the Cha-Cha-chá. In the evening a figure who lately has had many hits, Tito Nieves, EL Pavarotti de la Salsa, performing hits such as "Un amor así". Tito approached many on stage, for the first time in the course of the Congress and his show became a concert rather than a dance event. Tito performed with quality many of his new hits and left the audience asking for more.

Wednesday, August 1. We had thought that things had already begun, however was today the official day when the shows started. Today not we could attend all the workshops although we would have liked to, but we would have had to split ourselves in two. Today they separated the professionals from the beginners. Not being experts in dance, we took classes that were only supposed to be fore dancers. Talented instructors such as Angel Rodriguez in Mambo couples, and Josie Neglia in Salsa couples who my collegue appreciated for having taught her how to mark in order to move her hips very sensually. Then came Tito Ortos with free style Mambo, it certainly impressed many.

At night, things came to a different level, people who are  internationally recognized dancers, like Jorge Santana of P.R, Venezuela Latin Dance, Hyper Attitude of P.R., Tropical Storm from New York, Dos por Cuatro Mambo from Argentina and others. Theatrical creativity was the recipe for all the shows. Finally what many expected, EL Gran Combo of P. R., the University of Salsa, ascended the stage to animate things. Without a doubt, expectations were possibly the greatest tonight to see the group that I remember from the time I was a kid as being the greatest in salsa. And they did not disappoint, starting with the request from the public, "Brujería", I got goosebumps from so much emotion, everyone was in front of the stage, nobody danced, all looked with the eyes of admiration to such institution of Salsa music. They performed many well known hits but people vibrated with energy when they played "Me liberé". While I liked the other orchestras and singers, this was the night that most impressed me. I had the opportunity to talk with members and founders who when they discovered that I was from Peru, they embraced me with great affection and said together, "Chinpun Callao".

Too much talent in one place!

Thursday, August 2. The workshops continued to improve. Even though we were exhausted from the lack of sleep, we could not miss workshops from famous dancers like Jayson Molina, Rogelio Moreno, Addie Rodriguez, Angel Martínez and others. It was impossible to attend each workshop, but yes we were able to film many after each one. In the afternoon and evening the shows continued, too much talent in a single place. There were complete works of theater on stage. The names this time, Clifford & Valerie of France, Tito and Vanessa from P.R, dances of Xiomara Vasconcello of Venezuela, Salsabor de Francia, Salsa y Fuego de San Diego, Young Ambition de New York, which by the way took the show, and others. Tonight things got very romantic with Víctor Manuelle. Victor was solid all night and as you might expect, attracted many girls who approached the stage. He mostly played his better known songs.

Friday, August 3. Already almost wanted to shout, "No more salsa!" but how to do it? There were still more workshops and more orchestras. Tired, already almost without energy, we went back again to the workshops. This day there was Laura Canellias "Queen of Salsa", from L.A, the talented Francisco Vásquez, Los Palladium Legends y su Cha-Cha-Chá, tremendous experience seeing these two, Seaon Stylist and others. In the afternoon and evening history continued with San Tropez of Canada, Latin Dance of Venezuela, Angel Martínez P.R, P.R. Mamboland. Again a lot of talent on stage. That night our energy couldn't hold out, and we did not see "El Canario" of the Dominican Republic. The next day we learned that he did very well.

Saturday, August 4. Last day, thank God! I can not take anymore. My energy has gone out the window. We just could not attend any more workshops, so we decided to enjoy the beach even if just for a single day. That evening there were eight groups that were selected by the "judges" of the Congress. Richie Ray and Bobby Cruz who were the first to use the word, "Salsa". As we know they have changed their style and now sing Christian Salsa. That evening, however, the show lived up to what had been promised, a great night. By then, those who initially seemed to not know what to do on the dance floor, had become great dancers.

In conclusion, the event was something I have never seen, awesome! Salsa brings people together, no matter the culture nor the country of origin, what they all want is to just dance and enjoy life, and the Congress -- Yes -- facilitated that. If we are to criticize the Congress from other points of view we will end up ruining this article, better leave it as it is. We were very pleased by the hospitality of the people of Puerto Rico and enjoyed our stay.

To dance on clave, or on one.

Como decimos en Perú, lo prometido es deuda. Ya casi recuperado de tanta Rumba, ahora puedo sentarme algo tranquilo y escribir, lo que a mi manera vi en el 5to Congreso Bacardí de la Salsa en Puerto Rico.

Jueves 26 de Julio. Arrivamos a nuestro Hotel en San Juan, después de darnos una pequeña involuntaria pérdida por las calles del Viejo San Juan y después de haber disfrutado nuestra primera comida en P. R., Paella, en Piñones. No quedamos muy impresionados con la calidad de la comida pero sí con el precio. Finalmente encontramos el Hotel ya en la oscuridad de la noche y casi cansados de ''buscarlo'' sin mapa alguno. Todavía me sigo preguntando porqué no paramos a preguntar a alguien, imagino que mi orgullo de macho latino no me lo permitió. Posiblemente trataba de impresionar a mi compañera. Bueno ahora directo al tema del Ketchup, digo de la Salsa.

El supuesto baile de pre-apertura se llevó a cabo en el Hotel Condado Plaza y con honestidad, nos dejó algo confusos por la falta de información al respecto, ya al final de la noche nos enteramos que sí estábamos en el lugar apropiado y que la banda que tocaba sería la Banda oficial del congreso. Como era de esperar, la banda sonó bien ya que sus miembros todos eran gente conocida en el ambiente musical local. No hubo ninguna ceremonia de pre-apertura. Esta noche por vez primera probaríamos algo de lo que en los días siguientes se convertiría en el más grande evento de Salsa al que he tenido la oportunidad de asistir. Grandes bailadores/as o bailararines/as y por supuesto la alineación de Orquestas con las que uno solo puede soñar ver juntas, dejando de lado algunos "glitches" en cuestión de organización, el 5to Congreso Bacardi de La Salsa fue un éxito total.

45 años de tradición musical sobre la tarima!

Viernes 27 de Julio. Baile oficial de apertura con la Sonora Ponceña: 45 años de tradición musical sobre la tarima. Esta noche ya se veía la cantidad de gente que este evento traería y la calidad de las orquestas que el congreso había contratado. La Sonora comenzó el show con temas suaves que tal vez a algunos les pareció algo lentos para su estilo. El repertorio fué mezclado y la banda estuvo "tight" (apretado). Ya al transcurrir la noche, las cosas se fueron calentando y la Sonora puso a todo mundo a bailar. Es impresionante el progreso que muchos hicieron al asistir los talleres de baile. La primera noche, el talento no parecía nada especial, ya hacía la mitad del evento se notaba las movidas "fancy" que algunos trataban de perfeccionar en la amplia pista de baile del Caribe Hilton. Con algunos glitches de sonido y algo de falta de fuerza con los monitores de los vocalistas, la noche salió bien.

Sábado 28 de Julio. Muy ansiosos de aprender los nuevos pasos nos dirigimos al primer y único taller del día con los muchachos de Mambo Land de P.R. El estilo fué Mambo Básico. Los chicos de Mambo Land hicieron su trabajo en una forma  graciosa y agradaron a todos los visitantes, pero como decía anteriormente el taller fue muy básico. Por la noche el show estuvo a cargo de Tommy Olivencia que también le puso mucho sabor a la noche. Para esta noche ya se notaba mayor concurrencia a los bailes por parte de los visitantes y ya se notaba el progreso de los mismos. En cuanto a Tommy, no puedo decir que lo conozco bien, pero su orquesta sonó muy bien y por ahí pude reconocer algunos de sus éxitos.

Domingo 29 de Julio. El taller del día estuvo a cargo de Rumba de Fuego de P. R. Con la exepción de uno de sus integrantes, todos fueron muy atentos y cooperaron con los ansiosos aprendizes, el otro integrante estaba mas interesado en impresionar a algunas jovencitas que trataban de aprender sus sensuales movimientos. El estilo esta vez sería Salsa parejas. Bobby Valentin y Orquesta, quienes por cierto  dejaron la huella Borinquen bien marcada, fueron responsables por animar el público esta noche. El repertorio fue muy mezclado con temas nuevos y clásicos pero siempre bailables en su mayoría, y la orquesta estuvo bien dura como dicen en P.R.

Erupción de un volcán en la isla de St. Maarten

Lunes 30 de Julio. Los talleres fueron mejorando en calidad. Elaine Marrero se hizo cargo del primero, y se concentró en la importancia de la posición de los pies y la manera y estilo de marcar. El estilo fue Salsa parejas. La gente estuvo muy contenta con su estilo y muchos se beneficiaron del mismo. El segundo taller estuvo a cargo de Tony Piñeiro (más relajado que Elaine) en Mambo parejas, otro taller que les gustó a muchos. Por la noche las cosas no salían tan bien ya que debido a la erupción de un volcán en la isla de St. Maarten, el aeropuerto de San Juan estuvo cerrado y no pudimos ver a Andy Montañez a quien esperábamos muy ansiosamente. En la noche tocó la banda del congreso que, por supuesto, siempre hizo un buen trabajo.

Martes 31 de Julio. Los talleres van mejorando aún. Esta vez fue el grupo de Pura Salsa de Cadiz con estilo Rueda y Stacey Lopez de P.R con estilo Cha-Cha-Chá. La Rueda fue divertida y sus instructores muy nobles, pero no estuvo bien organizada por la falta de comunicacion en Inglés para muchos, pero al final todos salieron contentos. Stacey por otro lado se llevó el show, su energía y carisma hizo que la gente aplaudía y gritaba con emoción mientras aprendían y bailaban al ritmo contagioso del Cha-Cha-Chá. Por la noche una figura que últimamente ha pegado mucho, Tito Nieves, EL Pavarotti de la Salsa, interpretando éxitos como ''Un amor así''. Tito acercó a muchos a la tarima, por primera vez en el transcurso del congreso y su show se transformó en concierto más que un evento bailable. Tito interpretó con calidad muchos de sus nuevos éxitos y dejó al público pidiendo más.

Miércoles 1 de Agosto. Nosotros habíamos pensado que las cosas ya habían empezado, sin embargo era hoy el día oficial cuando los shows empezaban. Ya para hoy no pudimos asistir a todos los talleres aunque nos hubiera gustado, pero nos hubieran tenido que partir en dos. En este día nos separarían a los muy aprendizes de los ''profesionales''. No siendo expertos en el baile, aprovechamos y tomamos clases que supuestamente sólo eran para ''dancers''. El talento se hacía presente con instructores como Angel Rodriguez en Mambo Parejas, Josie Neglia en Salsa parejas a quien mi compañera le agradece por haberle enseñado a despertar y descubrir como marcar para mover las caderas muy sensualmente. Luego vino Tito Ortos con pasos libres de Mambo, que por cierto impresionó a muchos.

Por la noche las cosas llegaron a un nivel diferente, bailaron personas reconocidas a nivel internacional como Jorge Santana de P.R, Venezuela Latin Dance, Hyper Attitude de P.R., Tropical Storm de New York, Dos por Cuatro Mambo de Argentina y otros. La creatividad teatral fue la receta de todos los shows. Finalmente lo que muchos esperábamos, EL Gran Combo de P. R., la Universidad de la Salsa ascendió a la tarima para animar las cosas. Sin lugar a duda las expectativas fueron posiblemente las más grandes esta noche para ver a quienes desde muy pequeño recuerdo como los más grandes de la Salsa. Y no defraudaron, empezando con el pedido del público, "Brujería", se me erizó la piel como gallina de tanta emoción, todo mundo estaba en frente de la tarima, nadie bailaba, todos miraban con ojos de admiración a tal institución de la música Salsa. Interpretaron muchos éxitos muy conocidos pero la gente vibró con gran energía cuando tocaron "Me liberé". Sin dejar de admirar al resto de las orquestas y cantantes, esta fue la noche que más me impresionó. Tuve la oportunidad de hablar con los miembros y fundadores quienes al descubrir que era de Perú, me abrazaron con gran cariño y juntos dijeron, "Chinpun Callao".

Demasiado talento en un sólo lugar!

Jueves 2 de Agosto. Los talleres siguieron mejorando. Cansados por la falta de suficiente sueño no pudimos perdernos talleres de nombres como Jayson Molina, Rogelio Moreno, Addie Rodriguez, Angel Martínez y otros. Fue imposible asistir cada taller, pero sí pudimos filmar a muchos después de cada uno. Por la tarde y noche los shows continuaban, demasiado talento en un sólo lugar. El baile seguía trayendo obras completas de teatro a la tarima. Los nombres esta vez, Clifford & Valerie de Francia, Tito y Vanessa de P.R, Danzas de Xiomara Vasconcello de Venezuela, Salsabor de Francia, Salsa y Fuego de San Diego, Young Ambition de New York, que por cierto se llevaron el show y otros. Esta noche las cosas se pusieron muy románticas con Victor Manuelle. Victor estuvo sólido toda la noche y como era de esperar, atrajo a muchas jovencitas que se acercaron a la tarima. Los temas fueron en su mayoría material muy conocidos.

Viernes 3 de Agosto. Ya casi queríamos gritar, "¡No más Salsa!" pero ¿cómo poder hacerlo? Todavía nos faltaba más talleres y más orquestas. Cansados, ya casi sin energía, nos dirigimos una vez más a los talleres. Este día se presentaron figuras como Laura Canellias "La reina de la Salsa", desde L.A, el talentoso Francisco Vásquez, Los Palladium Legends y su Cha-Cha-Chá, tremenda experiencia ver a estos dos, Seaon Stylist y otros. Por la tarde y la noche la historia continuaba  con San Tropez de Canadá, Latin Dance de Venezuela, Angel Martínez de P.R, Mamboland de P.R. Nuevamente una cantidad de talento en la tarima. Por la noche la energía nos traicionó y no pudimos ver a "El Canario" de la República Dominicana. Al día siguiente nos enteramos que le fue muy bien.

Sábado 4 de Agosto. Ultimo día, ¡gracias a Dios! Ya no puedo más. La energía se me ha ido por la ventana. Para este día no pudimos asistir más talleres, decidimos disfrutar de la playa aunque fuera por un sólo día. Por la noche se presentaron ocho grupos que fueron seleccionados por los jueces del Congreso. Richie Ray y Bobby Cruz quienes fueron los primeros en usar la palabra, "Salsa". Como ya sabemos ellos han cambiado de estilo y ahora cantan salsa cristiana. Sin embargo el show de la noche dió lo que había prometido, una gran noche. Ya para esta noche, quienes en un principio parecían no saber qué hacer en la pista de baile, se habían transformado en grandes bailadores/as.

Para concluir, el evento fue algo que nunca he visto, impresionante! La Salsa une a la gente, no importa la cultura ni el país de procendencia, lo que todos quieren es sólo bailar y disfrutar la vida, y el Congreso sí facilitó eso. Si vamos a criticar el Congreso desde otros puntos de vista terminaremos arruinando este artículo, mejor lo dejamos como es. Quedamos muy contentos de la hospitalidad de la gente de Puerto Rico y disfrutamos mucho de nuestra estadía.

A bailar en clave, o en uno.
Puerto Rican Salsa Congress


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