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Jolie and La Barriada - Come on! / Jolie y La Barriada - Vengan con Fuerza!

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Nassau, Bahamas, September 21, 2002

The latest thing in Cuban music, ("la bola", as Manolín used to say) seems to be the girl singer. Los Van Van have Jennie; Vannia and Haila keep pumping out the songs despite the Bamboleo / Azúcar Negra split; even smaller bands like La Caro sing and swing from the feminine side. On Saturday September 21, 2002 at the Rainforest Theatre on Cable Beach in Nassau Bahamas, the up and coming Cuban singer Jolie, backed by a limited edition of the Cuban band La Barriada, illustrated to the enthusiastic audience why the female formula is so popular in Cuba today.

Although Jolie made a guest appearance at the La Barriada concert held here last February, she really came into her own with this performance. Wearing a revealing peach costume that contrasted with the unrelieved black of the band while complimenting the bright costumes of the talented dancers who gyrated and demonstrated their skills across the stage, Jolie demonstrated an impressively wide range of musical styles. From salsa to merengue, to guaguancó to cha-cha-chá, to combinations of rock, R&B and reggae, Jolie placed the stamp of her husky mid-range voice on it, making each song unique and interesting.

She wasn't boring to watch either; she worked the better part of the stage in choreographed moves with her dancers, at times singing from a vantage point high above the stage as one of the male dancers raised her above his head, at others demonstrating the latest steps from Cuba or the more traditional ones associated with Cuban song.

While the songs themselves didn't have profoundly life-changing lyrics, they did emphasize that music - and life - is for enjoyment and dancing. Moreover, they effectively showcased Jolie's stylistic abilities and vocal range. The first few numbers, somewhat of a pan-Caribbean tribute, were designed to make the audience sit up and listen - and, incidentally, enjoy the excellent dancing of the stage performers. The dancers gyrated to a merengue which contained notable use of the steel pan sound, then danced their way to the tops of huge stage "blocks", where they strutted their stuff to the reggae en español sound of "baila bailador".

In a change of pace, the music leaned towards the more mellow. A more straightforward salsa number was followed first by a rather touching balada by Jolie and then a duet "Love Came to Us", between Jolie and Antonio, one of La Barriada's two male vocalists. Here the pop-rock transitions between verses added an interesting touch, and the timba-style mambo had audience members on their feet and dancing in the aisles with its infectious grooves.

By the time she got around to the one cha-cha-chá number in the concert, however, Jolie was ready for some real audience participation. Within a moment or two, the stage was lined off with people "learning" to do the cha-cha-chá in three easy lessons. As the show neared its climax, Jolie supplied her attractively Cuban accented voice to a medley of 70's English tunes (remember "Dancing in September" and "Dancing Queen"?) that obviously reminded some members of the audience of younger days. After a short break, during which La Barriada provided the audience with an enlivening Latin Jazz instrumental, Jolie came out to thank the audience, concluding with a lively guaguancó / conga that again drew audience members onto the stage. Certainly Jolie pleased and satisfied her audience's tastes, regardless of what they were.

All in all, the first part of the night's music was an excellent foretaste of what to expect from this talented and lovely young lady. All I will add to this is: Shakira, Miz López, Thalía, et al, look out!

* * *

I've heard it said that La Barriada is not quite a first rate band, more of the type one might encounter in the tourist hotels in La Habana. Having had the good fortune to hear this band twice for the year, I'd have to say that such comments, true or untrue, are certainly a thing of the past for La Barriada. The quality and versatility of the band's performance as experienced at the Introducing Jolie concert on Saturday September 21, 2002, definitely puts them in the category of bands on the move, one to be watched and heard.

While the band definitely was not at its full strength (pared down to one keyboard, bass, conga, drumkit and 4 horns for this trip) the sound was certainly very powerful indeed. The addition of Jolie's sister to the lineup of singers adds interesting harmony to the coros; the horns were spot on, with very little of the shrillness experienced at the previous event (I am even further convinced that sound problem had more to do with the sound board than the musicians). The bass player is, I am convinced, their secret weapon. He has a funkified and progressive style of playing that elevates some of their pieces from the ordinary to the sublime.

I continue to enjoy Juan Kemell's use of harmonies and incorporation of non-Cuban elements and musical ideas into what is otherwise very Cuban music, a technique which continues to the sense of surprise and pleasure experienced when listening. I also noticed that the keyboard player, has been replaced, though whether this is temporary or permanent we have yet to determine.

Once Jolie had retired, and after a short break, the band performed only three additional timba pieces, but this last 30 minutes of the show was in some ways its highlight. This is partly because, when compared with February's performance, it was obvious to see the improvement in smoothness and cohesiveness between band members. Additionally, the group performed three new pieces, giving a tantalizing suggestion that there may be something interesting album-wise in the not-too-distant future.

It is important not to dismiss La Barriada as some second-rate also-ran. This band can play, and they definitely swing when it comes to timba. Go see them if you get the opportunity!

Nassau, Bahamas, 21 de septiembre de 2002

Lo último en música cubana, (la bola, como solía decir Manolín) parece ser la cantante femenina. Los Van Van tienen a Jennie; Vannia y Haila sigue cantando las canciones a pesar de BamboleoAzúcar Negra; incluso pequeñas bandas como La Caro cantan y oscilan del lado femenino. El sábado, 21 de septiembre de 2002 en el Teatro de la Selva en Cable Beach en la ciudad de Nassau, Bahamas, la cantante cubana Jolie, apoyada por una edición limitada de la banda cubana de La Barriada, ilustra a la entusiasta audiencia por qué la fórmula femenina es tan popular en Cuba hoy en día.

Aunque Jolie hizo una aparición como invitada en el concierto de La Barriada celebrado aquí en febrero pasado, entró realmente como ella misma con esta actuación. Vistiendo un revelador traje melocotón que contrastaba con el negro de la banda, mientras complementaba los trajes brillantes de los talentosos bailarines que giraron y demostraron sus habilidades en el escenario, Jolie demostró una impresionante variedad de estilos musicales. Desde salsa, merengue, a guaguancó a cha-cha-chá, a combinaciones de rock, reggae y R&B, Jolie colocó el sello de su ronca voz, haciendo cada canción única e interesante.

No era aburrido observarla tampoco. La mejor parte de la presentación fueron movimientos coreográficos con sus bailarines, a veces cantando desde encima del escenario cuando uno de los bailarines la elevó por encima de su cabeza, en otras mostrando los últimos pasos de Cuba o los más tradicionales asociados con la canción cubana.

Mientras las canciones mismas no tienen letras profundas, destacan que música - y vida - son para el disfrute y baile. Además, efectivamente mostró las habilidades estilísticas y la gama vocal de Jolie. Los primeros números, algo como un homenaje pan-caribeño, fueron diseñados para hacer que el público sienta y escuche y, dicho sea de paso, disfrute del excelente baile de los intérpretes. Los bailarines giraban a un merengue que contenía el uso notable del sonido de la cacerola de acero. Luego, bailaron hasta encima de unos "bloques" gigantescos, donde se pavonearon al sonido de reggae en español de "baila bailador".

Con un cambio de ritmo, la música se inclinó hacia la más suave. Un número de salsa fué seguido primero por una balada bastante conmovedora por Jolie y luego un dueto "Amor vino a nosotros", entre Jolie y Antonio, uno de los dos vocalistas masculinos de La Barriada. Aquí las transiciones de pop-rock entre las estrofas agregan un toque interesante y el mambo estilo timba tuvo a miembros del público de pie y bailando en los pasillos con sus rutinas contagiosas.

Entonces correspondió el momento del cha-cha-chá en el concierto, sin embargo, Jolie estaba lista para una participación de la audiencia. De un momento a otro, el escenario fue ocupado con gente que "aprendía" el cha-cha-chá en tres lecciones. Mientras el espectáculo llegaba a su clímax, Jolie suministraba su voz con atractivo acento cubano con un popurrí de canciones en inglés de los años 70 (recuerdas "Dancing en septiembre" y "Dancing Queen"?) que obviamente recordó a algunos miembros de la audiencia de sus tiempos mozos. Después de un breve descanso, durante el cual La Barriada entretuvo a la audiencia con un animado instrumental Latin Jazz, Jolie salió para agradecer a la audiencia, concluyendo con una animada guaguancó / conga que otra vez subió a los miembros del público al escenario. Ciertamente Jolie agradó y satisfizo los gustos de su público, independientemente de quienes eran.

Con todo, la primera parte de la noche fue un excelente anticipo de lo que hay que esperar a esta joven talentosa y hermosa. Sólo voy a añadir a esto: Shakira, Miz López, Thalía, etc., ¡cuidado!

* * *

He oído decir que La Barriada no es absolutamente una banda de primera linea, sino del tipo que uno podría encontrar en los hoteles turísticos en La Habana. Habiendo tenido la suerte de escuchar esta banda dos veces en el año, tendría que decir que este tipo de comentarios, verdadero o falso, ciertamente es una cosa del pasado para La Barriada. La calidad y versatilidad de la banda como lo experimentado en el concierto de presentación de Jolie el sábado 21 de septiembre de 2002, definitivamente los pone en la categoría de bandas en movimiento, una para ser vista y oída.

Mientras la banda definitivamente no estaba en su máxima potencia (reducida a un teclado, bajo, conga, bateria y 4 cornetas) el sonido era ciertamente muy potente. La suma de la hermana de Jolie al cartel de cantantes agrega interesante armonía a los coros; las cornetas daban justo en el blanco, con muy poco de estridencia experimentado en el evento anterior (estoy aún mas convencido que ese problema de sonido tenía más que ver con la mesa de sonido que de los músicos). Estoy convencida de que el bajista es su arma secreta. Tiene un estilo de tocar estilo funki y progresivo donde algunas de sus piezas van de lo ordinario a lo sublime.

Sigo disfrutando el uso de armonias de Juan Kemell y la incorporación de elementos no cubanos e ideas musicales en lo que a pesar de ser muy cubano, es una técnica que sigue el sentido de la sorpresa y el placer experimentado al escuchar la música. También me di cuenta de que el sonidista, se ha sustituido, aunque si es temporal o permanente aún lo tenemos que determinar.

Una vez que Jolie se había retirado y después de un breve descanso, la banda realizó sólo tres piezas adicionales de timba, pero estos últimos 30 minutos del espectáculo fue en cierto modo su punto culminante. Esto es en parte porque, en comparación con el desempeño del mes de febrero, era obvio la mejora en la suavidad y la cohesión entre los miembros de la banda. Además, el grupo realizó tres nuevas piezas, dando una sugerente propuesta de que puede haber un disco sesudo en el futuro no demasiado lejano.

Es importante no desestimar a La Barriada como de segundo orden. Esta banda definitivamente puede tocar cuando se trata de la timba. Ve a verlos si tienes la oportunidad!

Jolie y la Barriada en Nassau, Bahamas


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