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Ernesto Lecuona: Chopin of the Tropics

Ernesto Lecuona: El Chopin de los Trópicos

Ernesto Lecuona

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Written / Escrito: 12/2007

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Español

His music is filled with soul, passion
It covers the whole range of human
Emotions and is routed directly to the heart

Widely recognized as the leading Cuban composer, and one of the most important of the 20th century, Ernesto Lecuona made sure that his contribution to Latin American culture exerted a profound and lasting influence.

The thick fronds of his natal Guanabacoa saturated him with kapok and wild carob, batá drums, Rumbas with the cajón, conservatory high schools and cultural centers, and left deep traces in his unique piano style, which constitutes both an esthetic enjoyment and a school.

His work provides the contemporary audience the opportunity to fully explore the many facets of the remarkable art of this composer.

On November 29, 1963, in the Canary Islands, Ernesto Lecuona passed away. He was a prolific and talented musician and Cuban composer, born in 1896. He began his musical studies as a child. Several years later he had great success both in performances in Cuba and in different parts of the world.

Ernesto Lecuona efforts as a composer is reflected in hundreds of works, which include titles which reached great popularity both in Cuba and abroad. Among his most famous creations are, "Siboney," "María la O," "Damisela encantadora," "Rosa la china," "Danza lucumí," and "La malagueña."

Lecuona, as explained by one of his biographers, was the greatest self-interpreted pianist that Cuba has ever had. Son of a Spanish journalist who settled in Cuba, he began studying piano under the tutelage of his sister Ernestina. He was a child prodigy. He gave his first recital at age five, and at thirteen he wrote his first composition, a two step march entitled "Cuba and America for concert band."

He studied at the Peyrellade Conservatory with Antonio Saavedra and the famous Joaquín Nin. Lecuona graduated from the National Conservatory of Havana with a gold medal in interpretation when he was 16 years old. Outside of Cuba, he began his career at Aeolian Hall (New York) and continued his studies in France with Maurice Ravel. He was the first to introduce a Latin Orchestra in the United States.

Along with Gonzalo Roig and Rodrigo Prats, he forms part of the most important trilogy of the Cuban Lyric Theatre and especially the Zarzuela composers. Lecuona's most important contribution to this theatrical genre is the final formula of the Cuban romance. His works include, "Canto Siboney," "Damisela encantadora," "Diablos y fantasías," "El Amor del guarachero," "El batey" (1929), "El cafetal," "El calesero," "El maizal," "La flor del sitio," "Tierra de Venus" (1927), "María la O" (1930) and "Rosa la china" (1932); the songs "Canto carabali," "La comparsa" and "Malagueña" (1933), belonging to the "Andalucía" suite; his dance works, "Danza de los ñáñígos y Danza lucumí;" the opera "El sombrero de yarey," "La rapsodia negra" for piano and orchestra, as well as his "Suite española."

With his most important zarzuelas, Ernesto Lecuona gave way to the classically defined Cuban zarzuela when referring to gender and style. Some of the zarzuelas mentioned here are unique Latin American productions that have been integrated into the repertoire in Spain. In 1942 his composition, "Siempre en mi corazón" was nominated for an Oscar as best song; losing just to "White Christmas."

In 1960, Lecuona moved to Tampa. Three years later he died in Santa Cruz de Tenerife, Canary Islands, during a holiday to discover the homeland of his parents. His remains rest in the cemetery of the Gate of Heaven in Hawthorne, New York.

Famous for the melodic beauty of his famous works and his pioneering role in bringing the rhythms of African origin to concert halls, the legacy of Lecuona is amazing for its depth and diversity.

According to some music scholars, Lecuona wrote more than a thousand compositions, which include 176 for piano, 37 for orchestra, an opera and eleven zarzuelas.

Ernesto Lecuona appears as a character in the novel La isla de los amores infinitos (Grijalbo, 2006).

His eleven musical scores, composed in the 1930s and 1940s for studios like Warner Brothers and MGM, including the theme for the movie Always In My Heart, which was nominated for an Academy Award in 1942 and the 1942 hit, Carnival in Costa Rica, a film that portrayed a conductor performing with stars such as César Romero and Celeste Holm. Lecuona also founded the rumba band that bore his name, the famous Lecuona Cuban Boys, widely known from Havana and Rio de Janeiro, to Cairo and Monaco, and helped lay the foundations for the popularity of salsa and Latin jazz.

As prolific and influential as he was prodigious, the singular contribution of the Cuban master continues to amaze a growing legion of fans.

Michel Camilo, the Dominican pianist, said that such was the genius of the extraordinary Cuban composer and pianist that he "was able to transform the Afro-Cuban rhythms and dress them up in a tuxedo".

Films with music by Lecuona:

Under Cuban Skies, MGM (1931)
Free Soul, MGM (1931)
Susana Lenox, MGM (1931)
Pearl Harbor, MGM
La Cruz y La Espada, MGM
Always in My Heart, Warner Bros. (1942)
One More Tomorrow, Warner Bros. (1946)
Carnival in Costa Rica, 20th Century Fox (1947)
Maria La O (Película Mexicana)
Adiós, Buenos Aires (Película Argentina)
La Última Melodía (Película Cubana)
2046 (2004) (Película China)
La Isla (2005)
Fresa y chocolate (pelicula cubana) (1993)

Su Música está llena de alma, de pasión
Abarca toda la gama de las emociones
Humanas y se dirige directamente al corazón

Ampliamente reconocido como el principal compositor cubano, y uno de los más grandes del siglo XX, Ernesto Lecuona propició que su contribución a la cultura latinoamericana ejerciera una influencia profunda y duradera.

La espesa fronda de su Guanabacoa natal le saturó con ceibas y algarrobos silvestres, tambores batá, rumbas de cajón, conservatorios liceos y centros culturales, generaron una atmósfera que dejó hondas huellas en su irrepetible pianística, la cual constituye tanto un disfrute estético como una escuela.


La divulgación de sus obras proporciona al público contemporáneo la oportunidad de explorar plenamente las múltiples facetas del notable arte del compositor.

El 29 de noviembre de 1963, en Islas Canarias, falleció Ernesto Lecuona, quien fuera un fecundo y talentoso músico y compositor cubano, había nacido en 1896. Desde muy niño inició sus estudios musicales. Varios años después obtuvo grandes éxitos tanto en sus presentaciones en Cuba como en diferentes partes del mundo.


La labor como compositor de Ernesto Lecuona se refleja en cientos de obras, entre las que se encuentran títulos que alcanzaron una gran popularidad tanto en Cuba como en el extranjero. Entre sus más famosas creaciones se encuentran "Siboney", "María la O", "Damisela encantadora", "Rosa la china", "Danza lucumí" y "La malagueña".

De Lecuona, según lo expuesto por uno de sus biógrafos, se ha dicho que fue el pianista auto-intérprete más grande que ha tenido Cuba. Hijo de un periodista español que se radicó en Cuba, comenzó a estudiar piano bajo la tutela de su hermana Ernestina. Fue un niño prodigio. Dio su primer recital a los cinco años, y a los trece realizó su primera composición, la marcha two step titulada "Cuba y América para banda de concierto".


Estudió en el Conservatorio Peyrellade con Antonio Saavedra y el famoso Joaquín Nin. Lecuona se graduó en el Conservatorio Nacional de la Habana con una medalla de oro en interpretación cuando tenía 16 años. Fuera de Cuba comenzó su carrera en el Aeolian Hall (Nueva York) y continuó sus estudios en Francia con Maurice Ravel. Él fue quien introdujo la primera orquesta latina en los Estados Unidos.

Junto a Gonzalo Roig y Rodrigo Prats, forma la trilogía más importante de compositores del teatro lírico cubano y en especial de la zarzuela. El aporte más importante de Lecuona al género teatral es la fórmula definitiva de la romanza cubana. Entre sus obras destacan las zarzuelas "Canto Siboney", "Damisela encantadora", "Diablos y fantasías", "El Amor del Guarachero", "El Batey" (1929), "El Cafetal", "El calesero", "El maizal", "La flor del sitio", "Tierra de Venus" (1927), "María la O" (1930) y "Rosa la China" (1932); las canciones "Canto carabalí", "La comparsa" y "Malagueña" (1933), perteneciente a su suite "Andalucía"; sus obras para danza, "Danza de los ñáñígos y Danza lucumí"; la ópera "El sombrero de yarey", "La rapsodia negra" para piano y orquesta, así como su "Suite española".


Con sus zarzuelas más importantes, Ernesto Lecuona dio forma clásicamente definida a la zarzuela cubana en cuanto a género y estilo se refiere. Algunas de las zarzuelas aquí mencionadas son las únicas producciones latinoamericanas que se han integrado en los repertorios en España. En 1942 su composición, "Siempre en mi corazón" fue nominada para el Oscar como la mejor canción; perdiendo sólo contra "White Christmas".

En 1960, Lecuona se traslada a Tampa. Tres años más tarde muere en Santa Cruz de Tenerife, Islas Canarias, durante unas vacaciones para conocer la tierra natal de sus padres. Sus restos descansan en el cementerio de Gate of Heaven, en Hawthorne, Nueva York.


Famoso por la belleza melódica de sus célebres obras y su papel pionero en llevar a las salas de concierto los ritmos de origen africano del barrio, el legado de Lecuona es asombroso por su profundidad y diversidad.

Según algunos estudiosos de su música. Lecuona realizó más de mil composiciones, que incluyen 176 obras para piano, 37 para orquesta, una ópera y once zarzuelas.


Ernesto Lecuona aparece como personaje dentro de la novela La isla de Los amores infinitos (Grijalbo, 2006).

Sus once guiones musicales, compuestos en los años 30 y 40 para estudios como Warner Brothers y MGM, incluyen el tema para la película Always In My Heart, que fue nominada para un premio por la Academia en 1942 y el éxito de 1942 Carnaval en Costa Rica, película en la que interpretó a un director de orquesta, actuando con estrellas como César Romero y Celeste Holm. Lecuona también fundó el conjunto de rumba que llevaba su nombre, el popularísimo Lecuona Cuban Boys conocido ampliamente desde La Habana y Río de Janeiro hasta El Cairo y Mónaco, y contribuyó a sentar las bases para la popularidad de la salsa y el jazz latino.


Tan prolífico e influyente como prodigioso, la singular contribución del maestro cubano continua asombrando a una creciente legión de admiradores.

Del extraordinario compositor y pianista cubano expresó el pianista dominicano Michel Camilo que "era capaz de transformar los ritmos afrocubanos y vestirlos de frac" - tal era su genio.


Películas con música de Lecuona

Under Cuban Skies, MGM (1931)
Free Soul, MGM (1931)
Susana Lenox, MGM (1931)
Pearl Harbor, MGM
La Cruz y La Espada, MGM
Always in My Heart, Warner Bros. (1942)
One More Tomorrow, Warner Bros. (1946)
Carnival in Costa Rica, 20th Century Fox (1947)
Maria La O (Película Mexicana)
Adiós, Buenos Aires (Película Argentina)
La Última Melodía (Película Cubana)
2046 (2004) (Película China)
La Isla (2005)
Fresa y chocolate (pelicula cubana) (1993)
Ernesto Lecuona, the Chopin of the Tropics

 

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