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La Engañadora one Lives in Havana!
(The Sandunguera of Cuba)

La Engañadora Vive en La Habana!
(La sandunguera de Cuba)

La Engañadora lives in Havana - Enrique Jorrín, Orquesta América, cha-cha-chá

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In the neighborhood of Pueblo Nuevo (not so new anymore), in Havana, lives Águeda Álvarez (Lalín Lafayette), the woman who, along with the dancers from Prado and Neptuno, invented the steps of the rhythm known as the Cha-cha-chá: one, two, cha-cha-chá; and it served as a model for La Engañadora, Enrique Jorrín's first hit with the Orquesta América.

Together with my photographer, Pepe Cárdenas, I arrived at Number 1022 Belascoain Street, between Clavel and Santo Tomás, opposite the Municipal Conservatory of Music (currently called Amadeo Roldán). In an apartment high above the street live three of the greatest dancers of the golden age of the Havana nightlife: Meche, Lalín and Esther (Lafayette). The first two belonged to Las Mulatas de Fuego, with Rodney as choreographer and the last one - Queen Karula - was the famous dancer of Columbia rhythm fame, with daggers, the only survivor of the show which traveled in June of 1945 with Benny Moré and the Conjunto Matamoros to Mexico.

Lalín Lafayette, was called "La Sandunguera de Cuba".  She doesn't want to reveal her age, and we'll allow her that. It has now been half a century plus three years since the official emergence of the cha-cha-chá rhythm in the  Amores de Verano room on Prado and Neptune streets - and it is being reborn again.

"I danced with my partner with several different dance companies, " says Lalín Lafayette, "in many of the Havana Theatre and cabaret shows. I started at the Teatro Nacional (now the Gran teatro de La Habana) with the Swing dance group Loquimambia, where he sang José Antonio Méndez. I danced there with people such as: Litico, Dandy Crawford, Francisco Fellove (Mango Mangué), Humberto Cané - not the musician-, and many more - it was a large company. I was a member of the Compañía de Julia Rive, she was the aunt of Ignacio de Los Zafiros, we all went to Europe. Ignacio was her nephew and also a dancer. I worked with the Compañía de Alberto Alonso, I shared the stage with Omara Portuondo, when she danced and sang. Then I was partnered with the negrito Polis (an eccentric dancer who still lives in Germany). The director of Orquesta América, Ninón Mondejar, who was really sharp, saw us dancing, and saw that we were the leaders of the group and hired us to show the public how to dance the steps of cha-cha-chá. They used me to personify "La Engañadora", a woman who put stuffing in her bra and over the buttocks. It was a common fashion at the time. I put in whole pillows and when we started dancing the cha-cha-chá, the dancer Poli would pull them out and we would dance the cha-cha-chá. The experience was a sensation, because it was fashionable, the rage in Cuba and world-wide. Back then everyone was talking about nothing else but the cha-cha-chá."

En el barrio de Pueblo Nuevo –ya no tan nuevo-, en La Habana, vive Águeda Álvarez (Lalín Lafayette), la mujer que, junto a los bailadores de Prado y Neptuno, inventó los pasos del ritmo cha cha chá: Un, dos, cha-cha-chá; y sirvió de modelo como La Engañadora, primer hit de Enrique Jorrín con la Orquesta América.

Junto a mi fotógrafo, Pepe Cárdenas, llegué a la calle Belascoaín No. 1022, entre Clavel y Santo Tomás, frente al Conservatorio Municipal de Música (Actual Amadeo Roldán). En un apartamento de los altos, viven tres de las grandes bailarinas de la época de oro de la vida nocturna habanera: Meche, Lalín y Esther (Lafayette). Las dos primeras pertenecieron a Las Mulatas de Fuego, del coreógrafo Rodney y la última –la Reina Karula- fue la famosa bailarina del ritmo Columbia, con puñales, única sobreviviente del espectáculo que viajó en junio de 1945 con Benny Moré y el Conjunto Matamoros a México.

Lalín Lafayette, era llamada "La Sandunguera de Cuba" no quiere revelar su edad, la defensa es permitida, ahora se cumple medio siglo y tres años del surgimiento oficial del ritmo cha cha chá, en la sala Amores de Verano, en la calle Prado y Neptuno –que está renaciendo nuevamente-.

"Resulta que yo bailaba de pareja con distintas compañías de baile –cuenta Lalín Lafayette- en muchos de los espectáculos de teatro y cabaret habaneros. Comencé en el Teatro Nacional (hoy Gran teatro de La Habana) con el grupo de baile de swing Loquimambia, donde cantaba José Antonio Méndez. Ahí bailaba con figuras como: Litico, Dandy Crawford, Francisco Fellove (Mango Mangué), Humberto Cané –que no es el músico-, y muchos más, era una compañía grande. Después fui integrante de la Compañía de Julia Rive, ella era la tía de Ignacio el de Los Zafiros, todos fueron a Europa. Ignacio era su sobrino y también bailarín. Trabajé con la Compañía de Alberto Alonso, compartí escenarios con Omara Portuondo, cuando ella bailaba y cantaba algo. Entonces hacía pareja con el negrito Polis (bailarín excéntrico que aún vive en Alemania). El director de la Orquesta América, Ninón Mondejar, que estaba en la viva, nos vio bailar, se dio cuenta que éramos los líderes del baile y nos contrató para que mostráramos y enseñáramos al público bailador los pasos del cha-cha-chá. A mí me utilizaron para escenificar a La Engañadora, una mujer que se ponía rellenos en los ajustadores y las nalgas. Una moda muy usual en la época. Yo me ponía las almohaditas y cuando comenzaba el cha cha chá, el bailarín Poli, me quitaba las almohaditas y a bailar cha cha chá. La experiencia resultó una sensación, porque era la moda, la fiebre del momento en Cuba y en el mundo. En aquellos días no se hablaba más que de cha cha chá."

La Engañadora vive en La Habana
After the great hit of La Engañadora, Lalín joined the second phase of Las Mulatas de Fuego, in triumphant seasons at the America and Martí Theaters.

"Las Mulatas de Fuego," remembers Lalín, "were another national and international event. At the beginning they named them: Mulatas de Bronce y Mulatas del Caribe. They consisted of 6 dancers and three singers. We made films and did shows in very famous theaters in Latin America. The choreography of Rodney del cabaret Tropicana were a phenomenon and the women who made up the group were spectacular. Remember, it's been half a century since those first Mulatas de Fuego. Those times were not as liberal as today, Puritanism was still very much alive, and many censors came from the tradition of Spanish monasticism which was a very strict censorship."

There was a very memorable time for Lalín with Benny Moré at the Cuban Club in the area of Caballo Blanco, where  Benny first debuted after his return from Mexico in 1951.

"Benny began the decade of the 1950s at that cabaret from the slums of the capital, a very popular area.  Those who visited the great cabarets, such as Sans Soucí, finally ended up at the Cuban Club which was always packed full.  It was a long hall, as if it were a ship, and at the end it had a patio with bar stools. There were only three artists who worked there: Benny Moré, Juana Bacallao and myself. Benny sang with a small group and then dubbed his recordings on a disk, through the victrola. One day Benny didn't show up and the Manager Nené went to look for him.  He was lying on a bed with a striped pijama. Benny wasn't one to put up with stuff and told Nené, "If you want, I'll go just like this, with my pijamas." - Alright - replied Nené, and took him in his truck to the club. Alipio García, owner of the Ali Bar, was going to hire Benny, but he wouldn't leave the Club, until the owner, Nené, went berserk."

After the experience of Las Mulatas de Fuego, Lalín, along with the singer Vilma Valle, joined the company of boxer Kid Gavilán. Gavilán wanted to dance and good choreographers supported him: Rodney and Alberto Alonso. The company went on tour to the Chateau Madrid in New York, but Lalín said: 'I'll stay here', and she was not on the tour.

Lalín went from Cuba to Italy in 1954 with the Compañía Carnaval de Cuba, with José Urfé, Fefita and El Bombín de Barreto as musical directors. "Pepín Vaillant also accompanied us, who later went on to become a great musical eccentric in Paris. In Italy I stayed on as a solo artist, and I sang and danced everything. The Orquesta América sent me an invitation from Mexico to do a show in the capital - that dance like no other, the cha-cha-chá, but my European entrepreneur did not let me leave."

"I traveled throughout Europe and the Middle East, I went through three wars. It was unbelievable how much everyone liked Cuban music and dance, it was a sure hit. I remember that once we went to see a film - three spectacular mulatonas - dressed in pants, but they bombarded the cinema with rocks and broke all the windows, and they had to call the police. They did not allow women to wear pants, but you know that we were atomic."

In 1976 Lalín returned to her Havana, retired from the great show world and now she lives with her memories. Lalín, the first sandunguera, the dancer of the Engañadora.

A Prado y Neptuno
Iba una chiquita
Que todos los hombres
La tenían que mirar
Estaba gordita
Muy bien formadita
Y en resumen colosal
Pero todo en esta vida
Se sabe, sin siquiera averiguar,
Se ha sabido que en sus formas
Rellenos tan sólo hay
Que bobas son las mujeres
que nos quieren engañar
Me dijiste
Ya nadie las mira
Ya nadie suspira
Ya sus almohaditas
Nadie las quiere apreciar

(Enrique Jorrín / recorded on March 9, 1953, no. 1536 Panart, 78 rpm. disc - joined the Silver Stars.)

Rafael Lam is a journalist and chronicler of music in Cuba, screenwriter and director of programs for radio and TV. He has written several books on music: La Habana Nocturna, Los Reyes de la Música Cubana, El Boom de la Salsa.

Después del gran éxito de La Engañadora, Lalín se integra a la segunda etapa de Las Mulatas de Fuego, en temporadas triunfales en el teatro América y Martí.

"Las Mulatas de fuego –recuerda Lalín- fueron otro acontecimiento nacional e internacional. Al inicio las nombraban: Mulatas de Bronce y Mulatas del Caribe. La componían 6 bailarinas y tres cantantes. Hicimos películas y presentaciones en teatros muy famosos de América Latina. Las coreografías de Rodney del cabaret Tropicana eran un fenómeno y las mujeres que integraban el grupo era espectacular. Acuérdate que ha pasado medio siglo de aquellas primeras Mulatas de Fuego. Aquellos tiempos no eran tan liberales como hoy, todavía se vivía mucho puritanismo, muchas censuras heredadas del monaquismo español que era muy férreo".

Hay una etapa memorable de Lalín con Benny Moré en el Cubana Club de la zona del Caballo Blanco, donde primero debutó Benny, después de su llegada de México en 1951.

"Benny comenzó su etapa de la década de 1950 en ese cabaret de los arrabales de la capital, una zona muy popular, los que visitaban los grandes cabaret como Sans Soucí, al final se llegaban hasta Cubana Club que siempre estaba lleno completo.  Era un salón largo, como si fuera un barco, al final tenía un patio con taburetes. Trabajábamos solamente tres artistas: Benny Moré, Juana Bacallao y yo. Benny cantaba con un conjuntico y después doblada sus grabaciones en disco, a través de la victrola. Un día Benny no llegaba y el gerente Nené fue a buscarlo, estaba tirado en una cama, con un payama a rayas. Benny no estaba para el figurao y le dijo a Nené, "si quieres voy a presentarme así mismo con este payama". –Así mismo- le contestó Nené, y se lo llevó en su carro para el club. Alipio García, dueño del Ali Bar, iba a contratar al Benny, que no abandonó el Club, hasta que se volvió loco el dueño, llamado el Nené".

Después de la experiencia de Las Mulatas de Fuego, Lalín, junto a la cantante Vilma Valle, pasó a integrar la compañía del boxeador Kid Gavilán. Gavilán quería bailar y lo apoyaron buenos coreógrafos: Rodney y Alberto Alonso. La Compañía fue de gira al Chateau Madrid de New York, pero Lalín dijo: "Yo me quedo", y no fue a la gira.

De Cuba para Italia, marchó Lalín en 1954, con la Compañía Carnaval de Cuba, dirigidos musicalmente por José Urfé, el de Fefita y El Bombín de Barreto. "Nos acompañaba también Pepín Vaillant, que devino un gran excéntrico musical en París. En Italia me quedé como artista solista, cantaba y bailaba de todo. Desde México me envió la Orquesta América una invitación para mostrar en el DF el baile sin igual del cha-cha-chá, pero mi empresario europeo no me lo permitió."

"Viajé por toda Europa y el Oriente, enfrenté tres guerras. Era increíble como gustaba la música y el baile cubano, eso es un éxito seguro. Recuerdo que en una ocasión fuimos tres mulatonas espectaculares a un cine, vestíamos pantalones y le cayeron a piedra al cine y le desbarataron sus cristales, tuvo que venir la policía; ellos no admitían pantalones en las mujeres, pero tu sabes que nosotros éramos atómicas".

En 1976 Lalín regresó a su Habana, se retiró del gran mundo del espectáculo y ahora cuenta sus memorias. Lalín, la primera Sandunguera, la bailarina de la Engañadora.

A Prado y Neptuno
Iba una chiquita
Que todos los hombres
La tenían que mirar.
Estaba gordita
Muy bien formadita
Y en resumen colosal.
Pero todo en esta vida,
Se sabe, sin siquiera averiguar,
Se ha sabido que en sus formas,
Rellenos tan sólo hay.
Que bobas son las mujeres
que nos quieren engañar.
Me dijiste.
Ya nadie las mira,
Ya nadie suspira,
Ya sus almohaditas,
Nadie las quiere apreciar.

(Enrique Jorrín / Grabada el 9 de marzo de 1953, no. 1536 Panart, disco de pasta de 78 rpm. –unido a la pieza Silver Stars.

Rafael Lam es periodista y cronista musical de la música en Cuba, guionista y director de programas de radio y TV. Ha escrito varios libros de música: La Habana Nocturna, Los Reyes de la Música Cubana, El Boom de la Salsa.

La Engañadora Vive en La Habana


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