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Pacho Alonso - virtuoso de la música y la cubanía

Pacho Alonso:
Virtuoso of Cuban music and culture

Pacho Alonso:
Virtuoso de la Música y la Cubanía


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I'll never forget the last time I saw Pacho Alonso in Santiago de Cuba.  It was in the 1980s, a summer morning, one of those that is born gleaming with a cloudless sky.  He was walking down the steps in the Plaza de Marte, taking a stroll toward Garzón Street. Smiling and elegant, with the charisma that always accompanied him, he distributed smiles, hugs, handshakes and greeted fans who thronged to be near him. What a personality! He was uncomplicated and at the same time he radiated gallantry, this legendary interpreter of popular Cuban music! He was a tremendous artist, he was all heart, all music, all Caribbean. A true man from Santiago.

Pacho Alonso belongs to that strain of emblematic figures of Cuban music along with Benny Moré, Barbarito Diez, Bola de Nieve or Fernando Alvarez, just to name four of the many stars who make up the foundation of our musical firmament.

On August 22, 1928 he was born in Santiago de Cuba, the ninth child of a large and humble family: Longino Alonso from Cuba and Luisa Fajardo from Puerto Rico. They named their son Pascasio, who would later become one of the most popular and prestigious Cuban musicians: Pacho Alonso.

He was an untiring creator of rhythms. He searched for sounds in the depths of our roots.  He created styles and cultivated a variety of genres. Above all he was a guarachero, a Bolero singer and sonero, the owner and Lord of the stage. Pacho Alonso was a teacher and an athlete, but above all a great interpretive pillar of all forms of our folklore.

From the time he was seven years old he had already participated in presentations in a youth theater company that put on shows in the old Coliseo Theater in Santiago de Cuba.

He and his brothers came from a musical home, where his mother played the piano and sang very well. His father was an artistic photographer and all the children were musicians as a hobby.

His brother Luis sang in a program on the CMKC radio station and Pacho replaced him when his brother won a scholarship and went to Havana. And that is how Pacho Alonso's artistic debut came about in 1945, in Santiago de Cuba.

He appeared on the Cadena Oriental Radio network, CMKW, and Pancho Portuondo's Orchestra accompanied him.

In 1946 he met José Antonio Méndez, who introduced him to the nation's capital in the program "Show of Shows" in the popular Havana radio station, Ten Thousand, but he returned to Santiago to continue his studies to become a teacher, which he completed at the Normal School in this city. He fit those classes in between singing, work and sports, since he was a prominent baseball, basketball and volleyball player.

His performances in the orquesta Chepin-Choven were successful.

In 1951, when Mariano Mercerón returned from Mexico, he put together an orchestral Jazz band, with three top-notch singers: Pacho Alonso, Fernando Alvarez, and soon thereafter Merceron would go to Havana to recruit Benny Moré. In Santiago they called them "the three Musketeers." They became great friends and the Orchestra achieved enormous success with Pacho the singer,  Fernando the Bolero singer and Benny the star.

In 1952 he formed his own group, Pacho Alonso and his Modernists. And it was then that despite the risk involved with the large number of orchestras established in the capital, that Pacho decided to settle in Havana and change the name of his group to Pacho Alonso and his Bocucos.

1955 was a year he would never forget because his first child Pachito was born. Today he is a star in his own right in Cuban popular music with national and international success.

Also in that year he recorded his first album with RCA Victor as the interpreter of the Cha-Cha-Cha de la Reina, a hit number by composer Enrique Bonné with the accompaniment of the Orchestra of Mariano Mercerón.

In 1957 he sang in the carnivals in the capital city of Havana and acted on television for the CMQ channel in the "Show del Mediodía."

At the end of 1958 he was at the top of his game with numbers like, "Enfermo del Alma" and "Dame un chance" by Electo Rosell Chepín.

In 1959 he was hired by RCA Victor, a company with which he recorded numbers like, "Yo no quiero piedra en mi camino," by Enrique Bonné, and an album of boleros that had phenomenal success with Frank Dominguez's "Imágenes" and "Tú no sospechas" by Martha Valdés. He also recorded the boleros, "Niebla del riachuelo" and "La Pachanga" for RCA Victor.

Because of his great popularity he was named Singer of the Year in 1959 by the newspaper Combate.

He worked at Radio Progreso CMQ and on Channel 4 of Cuban television.

It was in 1960 that he received a Gold Record from RCA Víctor, in Medellin, Colombia for his outstanding popularity with "La Pachanga."

His first full-length album came out at the beginning of 1961, Una noche en el Scheherezada con Pacho Alonso which included: "Imágenes," "Enferma del alma," "Tú no sospechas," "Calor de nido," "Dame un chance," "Tú sabes mucho," "Dímelo con besos," "Se tambalea," "Lo mismo da," "Son cosas que pasan" and "No pienses así."

All this led to Pacho becoming one of the biggest proponents of the bolero ever.

In April 1961 he released his second long-play album, Que me digan feo, recorded for RCA Victor, with the big hits, "Juguete," "Soy tu ley," "Sorpresa de harina con boniato," "Que de mi comenten," "Llorar es de hombre," "Tú has vuelto," "A cualquiera se le muere un tío," "Mi parranda," "Lola Caturla," "Ese amor nunca lo podré olvidar," "Que me digan feo" y "Niebla del riachuelo."

Pacho Alonso and his Bocucos worked closely with figures like Faustino Oramas, the Guayabero, and featured singers were part of his band such as Ibrahim Ferrer and Carlos Querol.

The most significant part of  Pacho Alonso's musical career was in the middle of the 60's, when composer Enrique Bonné, who had been close friends since both were small, proposed he include his new rhythm named Pilón. Pacho accepted this idea that had it's roots in the eastern part of the country and derived its name from the rustic instrument that the peasants use to grind coffee.

The carnivals around the country and folks at international events enjoyed this rhythm inmensely.  It became a sensation with both young and old dancers of Cuban popular music.

In 1967 Pacho decided to form a new group called Pacho Alonso and his Pachucos.  It was with them that he developed his final years of work and continued showing  great versatility and outstanding creativity.

The duet formed by Enrique Bonne as author and Pacho Alonso as the interpreter allowed them to create new styles that enjoyed tremendous popularity, such as the Simalé rhythm and the UPA UPA, although they never achieved the spectacular success of the Pilón rhythm.

During the 70's, Pacho toured several countries in America and Europe and at the end of the 70's he invited his son Pachito to join his orchestra. He was still very young but already a prominent pianist and arranger, to whom Pacho ended up handing the leadership of the band, long before his sudden death. Under the direction of Pachito they recorded "Conocí a Pedro el Cojo," "En guayabero," and "Algo contigo," as well as recording many boleros where he showed off his wonderful voice.

Pacho participated in the Central American Games in 1970 and his performances included France, Africa, Spain, Czechoslovakia, Poland, Romania, Moscow and other cities of the former USSR, Panama, Colombia, Ecuador, and other countries.

In the last years of his life in Cuba, he played at all the cabarets, restaurants and hotels in the capital, and he also entertained folks at the Santiago Carnival, always causing delirious admiration.

His new rhythm, the Upa-Upa, was a huge hit with the dancers of the Carnival festivities in Havana, made popular by Pacho and his Pachucos.

"For me," said the prestigious musicologist Helio Orovio (Pacho) "... contributed two things to our popular music. He interpreted the bolero with a cadence and flair that would define the Boleros from the eastern part of the country, that broke the usual rhythmic sequence of this genre and acquired a more free form, very related to the 'feeling' style."

And Helio Orovio goes on to say, "On another note, we should mention that his way of singing the son, where the Eastern flavor is mixed with certain accents and expressions obviously included in more elaborate son forms and not unrelated to the popular music of the time. Pacho based his interpretations on rhythmic elements inspired by the music of the southern fringe of the eastern part of Cuba, where we feel the touch of the cocoyé and the French Tumba drums. Mostly the rhythmic design that the timbal, the two drums and the bass played together represented many of the aspects of the Afro-Haitian-Cuban forms."

"He was," said Rosendo Ruíz (junior) ".. .among those artists who managed to impose a singular stamp in such a way that on multiple occasions we have heard their expressions, their sayings, their grace and and their strength in this 'genre', and in the voice of some singers who appear as creators of the so-called salsa."

Pacho Alonso, was a valiant defender of the best and most legitimate of our popular music, which is why we won't forget his stature as a musician, his openness, his frank smile and his Creole joviality.

While at the peak of his popularity, on August 27, 1982, having recently turned 54, this unforgettable artist who loved his people as much as his people loved him, died in Havana.

No puedo olvidar la última vez que vi a Pacho Alonso en Santiago de Cuba, fue por los años 80, una mañana de verano de esas que nacen relucientes con el cielo despejado.  El bajaba los escalones de la Plaza de Marte, para caminar hacía la calle Garzón, sonriente y elegante, con ese carisma que siempre lo acompañaba.  Repartía sonrisas, abrazos, apretones de mano y saludaba a los admiradores que se agolpaban a su alrededor. ¡Qué personalidad! ¡Qué sencillo y a la vez cuánta gallardía irradiaba este legendario intérprete de la música popular cubana! El era tremendo artista, era todo corazón, todo música, todo Caribe. Un santiaguero genuino.

Virtuoso y criollísimo Pacho Alonso pertenece a esa estirpe de emblemáticas figuras de la música cubana de la talla de Benny Moré, Barbarito Diez, Bola de Nieve o Fernando Alvarez, por sólo nombrar a cuatro de las tantas estrellas que rutilan en nuestro firmamento musical.

El 22 de agosto de 1928 nació en Santiago de Cuba, fue el noveno de los hijos de una familia numerosa y humilde: del cubano Longino Alonso y de la puertorriqueña Luisa Fajardo a quien le pondrían de nombre Pascasio, que luego se convertiría en uno de los más populares y prestigiosos músicos cubanos: Pacho Alonso.

Creador incansable de ritmos, buscador de sonoridades en lo más profundo de nuestras raíces, forjador de un estilo, cultivador de variedad de géneros, singular bolerista, guarachero y sonero, dueño y señor del escenario, Pacho Alonso fue además maestro y deportista, pero fue sobre todo un gran pilar interpretativo de todas las modalidades de nuestro folclor.

Desde los siete años ya hacía presentaciones en una compañía infantil que actuaba en el antiguo teatro Coliseo de Santiago de Cuba.

El y sus hermanos se desarrollaron en un hogar musical, donde su madre tocaba el piano y cantaba muy bien. Su padre era fotógrafo artístico y todos los hermanos puede decirse que eran músicos por afición.

Su hermano Luis cantaba en un programa de la emisora CMKC y Pacho lo sustituyó cuando éste ganó una beca y se fue para La Habana. Es así cómo se produce el debut artístico de Pacho Alonso en 1945, en Santiago de Cuba.

Luego actuó en la Cadena Oriental de Radio CMKW y lo acompaña en sus interpretaciones la orquesta de Pancho Portuondo.

Fue en 1946 que conoció a José Antonio Méndez, quien lo presentó en la capital del país en el programa "Show de Shows" de la conocida Emisora habanera Mil Diez, pero regresó a Santiago para proseguir sus estudios de magisterio los cuales concluyó en la Escuela Normal de esta ciudad. Esos estudios los alternaría con el canto, el trabajo y el deporte, ya que fue un destacado jugador de béisbol, de baloncesto y de voleibol.

Exitosas fueron sus actuaciones en la orquesta Chepín-Chovén.

En 1951, cuando Mariano Mercerón regresó de México, formó la orquesta Jazz band, con tres cantantes de primera línea: Pacho Alonso y Fernando Alvarez, y enseguida Mercerón buscaría en La Habana a Benny Moré, así en Santiago le decían "los tres mosqueteros". Ellos hicieron una gran amistad y la orquesta logró enorme esplendor con Pacho el cancionero, Fernando el bolerista y Benny la estrella.

En 1952 integra su propio grupo Pacho Alonso y sus Modernistas. Y es entonces cuando a pesar del riesgo que enfrentaría, por la gran cantidad de orquestas establecidas en la capital, que Pacho decide radicarse en La Habana y cambiar el nombre de su agrupación como Pacho Alonso y sus Bocucos.

El año 1955 fue un año para él inolvidable, pues nació su primer hijo Pachito, que es hoy una figura estelar en la música popular cubana con éxitos nacionales e internacionales.

También en ese año graba su primer disco, con la RCA Víctor como intérprete del Cha-Cha-Cha de la Reina, exitoso número del compositor Enrique Bonné con el acompañamiento de la orquesta de Mariano Mercerón.

En 1957 cantó en los carnavales capitalinos y actuó en la televisión, para el canal CMQ en el "Show del Mediodía".

A finales del 1958 logró estar en la cima de la popularidad con los números "Enfermo del Alma" y "Dame un chance" de Electo Rosell Chepín.

En 1959 fue contratado por la RCA Víctor, firma con la cual graba números como "Yo no quiero piedra en mi camino", de Enrique Bonné, y un disco de gran impacto popular, con los boleros, "Imágenes" de Frank Domínguez y "Tú no sospechas" de Martha Valdés. También grabó para la RCA Víctor, el bolero "Niebla del riachuelo" y "La Pachanga".

Por la gran acogida y popularidad que logró fue designado El cancionero de 1959 por el periódico Combate.

Actuó en las emisoras Radio Progreso CMQ - Televisión y en el Canal 4 de la televisión cubana.

Fue en 1960 que recibe de la RCA Víctor el Disco de Oro, en Medellín, Colombia por su descollante popularidad con "La Pachanga".

Su primer disco de larga duración salió a principios de 1961, Una noche en el Scheherezada con Pacho Alonso que incluye: "Imágenes", "Enferma del alma", "Tú no sospechas", "Calor de nido", "Dame un chance", "Tú sabes mucho", "Dímelo con besos", "Se tambalea", "Lo mismo da", "Son cosas que pasan" y "No pienses así".

Todo ello propició a Pacho mostrarse como uno de los más grandes cultivadores del bolero.

En abril de 1961 sale su segundo larga duración, Que me digan feo, grabado para la RCA Víctor, con los grandes éxitos "Juguete", "Soy tu ley", "Sorpresa de harina con boniato", "Que de mi comenten", "Llorar es de hombre", "Tú has vuelto", "A cualquiera se le muere un tío", "Mi parranda", "Lola Caturla", "Ese amor nunca lo podré olvidar", "Que me digan feo" y "Niebla del riachuelo".

Pacho Alonso y sus Bocucos trabajaron estrechamente con figuras como Faustino Oramas, el Guayabero, y destacados cantantes integraron su banda como Ibrahim Ferrer y Carlos Querol.

Algo de lo más significativo de la carrera musical de Pacho Alonso fue en la mitad de la década de los años 60, cuando el compositor Enrique Bonné,a quien le unía gran amistad desde que ambos eran pequeños, le propone la incorporación de su nuevo ritmo denominado Pilón. Pacho acepta esta modalidad que tiene antecedentes en el órgano oriental y toma su nombre del rústico instrumento donde los campesinos molían el café.

Los carnavales del país y eventos internacionales disfrutaron de este ritmo que hizo furor tanto en jóvenes como en viejos bailadores de música popular cubana.

En 1967 Pacho decide formar un nuevo grupo llamado Pacho Alonso y sus Pachucos, en el que se desarrollan sus últimos años de trabajo que siguieron dando muestras de su gran versatilidad y destacada creatividad.

El dueto integrado por Enrique Bonne como autor y Pacho Alonso como intérprete logró que nuevas modalidades gozaran de popularidad, como el ritmo Simalé y el UPA UPA, aunque nunca alcanzaron el éxito espectacular del ritmo Pilón.

Durante la década de los 70, Pacho viajó por varios países de América y Europa y a finales de los años setenta incorporó a su orquesta a su hijo Pachito, entonces muy joven pero ya destacado pianista y arreglista, a quien Pacho terminó por entregarle la conducción de la banda, bastante tiempo antes de su repentina muerte. Bajo la dirección de Pachito grabó "Conocí a Pedro El Cojo", "En Guayabero" y "Algo Contigo", también muchos boleros, donde exhibe su maravillosa voz.

Pacho participó en los Juegos Centroamericanos en 1970 y sus presentaciones artísticas incluyeron Francia, África, España, Checoslovaquia, Polonia, Rumanía, Moscú y otras ciudades de la antigua URSS, Panamá, Colombia, Ecuador, y otros países.

En los últimos años de su vida en Cuba, todos los cabaret, restaurantes y hoteles de la capital lo tuvieron en sus carteleras, y además amenizó los carnavales santiagueros, causando siempre delirante admiración.

Su nuevo ritmo Upa-Upa motivó a los bailadores en el marco de las festividades carnavalescas de La Habana, popularizado por Pacho y sus Pachucos.

"Para mí," dijo el prestigioso musicólogo Helio Orovio (Pacho) "...aportó dos cosas a nuestro canto popular. Una manera de decir el bolero con una cadencia y un aire que definiría como propios de los boleristas orientales, en que se rompe la acostumbrada secuencia rítmica de este género y adquiere un modo más libre, muy emparentado con el estilo feeling."

Y continúa diciendo Helio Orovio, "En otra dirección, habría que ubicar su manera de cantar el son, en que la sabrosura oriental se mezcla con ciertos acentos y expresiones evidentemente incluidos por las forma soneras más elaboradas y no ajenas a la música popular del momento. Pacho basó sus interpretaciones en elementos rítmicos inspirados en las músicas de la franja sur de Oriente, donde sentimos el toque del cocoyé y de los tambores de la Tumba francesa. Principalmente el diseño rítmico que realizaban el timbal, los dos tambores y el contrabajo venían a reproducir muchos de los aspectos de esas formas afro-haitiano-cubanas."

"El fue," dijo Rosendo Ruíz (hijo) " esos artistas que consiguieron imponer en su perfil un sello singular en forma tal que en múltiples ocasiones hemos escuchado sus expresiones, su decir, su gracia y su potencial en ese 'género', y en la voz de algunos cantantes que aparecen como creadores de la llamada salsa."

Pacho Alonso, fue un denodado defensor de lo mejor y más legítimo de nuestra música popular, por eso no olvidaremos su estatura de músico, su carácter abierto, su sonrisa franca y su criolla jovialidad.

Estando en la cúspide de la popularidad, el 27 de agosto de 1982 recién cumplidos 54 años, falleció en La Habana este inolvidable artista que amó a su pueblo tanto como su pueblo lo amó a él.

Pacho Alonso, virtuoso de la música y la cubanía


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