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The American Bolero / El bolero americano


By/Por: Rafael Lam
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In the month of June is celebrated the International Festival Boleros de Oro and the Symposium of specialists. An event in which the romantic of the world gather.

In the 19th century, it was, surprisingly, easier to communicate between Havana and the Yucatan or between Santiago de Cuba and the Caribbean, or between the Dominican Republic and Puerto Rico. From Havana boatloads of music, troubadours, comics, actors, bufo theatre companies went to the Yucatan. Since 1811, according to Paul Dueñas, the Bolero arrived via Veracruz, Yucatan. This story is evidence that in 1894, the Cuban Bolero was not even known outside Cuba and Emiliano Blez and Sindo Garay were responsible for starting it.

This first Pepe Sánchez bolero was written with two stanzas of four lines in compass of two by four (2/4), a musical formula used by his student followers: Sindo Garay and Alberto Villalón. Both took the Bolero to Havana, the capital. Villalón was a Bohemian who managed the Tivoli theatre. In 1900, with the Cuarteto Villalón, experts in Boleros and Guarachas, he traveled to Mexico as musical ambassadors, where they unveiled the Bolero, especially, Tristezas (known in Mexico as Un beso / July 5, 1907). "When I was working in the bars of the port of Veracruz," - said Agustín Lara to Sindo Garay in the Bodeguita del Medio - I was greatly struck by the Boleros that I heard fishermen and Cuban sailors singing with that heretofore unknown style".


Raúl del Monte's Bufo-Cuban Variety show company on two occasions took the Villalón Troubadours, and Adolfo Colombo and Miguel Zabala, to Mexico between 1902 and 1904. The seed sown was decisive as in the Yucatec Nightingale Meridian Songbook published in 1908, the lyrics of some Boleros were published and among them is Tristezas by Pepe Sánchez, which indicates the popularity of the bolero in Mexico. Some Boleros were advertised as Guarachas, and were very much in vogue in the turn of the century in white Mérida.  The legendary Cyril Baqueiro Chan Cil, wrote many songs in this Cuban rhythm.


In 1907, a very important year, Villalón directed the Palatine Amusement Park in Havana and organized the musical review, "The Triumph of the Bolero", at the Alhambra Theatre. When the Victor Company installed a recording plant in the capital in 1907, the troubadour Adolfito Colombo (Spanish nationalized in Cuba) recorded a group of dances, Guarachas and Boleros, entitled, "The Key Triumph of the Bolero", written by Villalón, indicating the rise of this genre during those years.

Mexican Dance (influenced by the Habanera "from Havana") was transformed until it became a bolero made in Mexico, with the imprint of the Cuban bolero. In the 1920's the Mexican composers reigned in popularity, flooding the market with songs like, "Morenita mía", by Armando Villareal; "Presentimiento", by Emilio Pacheco; "Ella", by Domingo Casanova; "Beso de muerte", by Pepe Martínez. But the bolero that definitely drives the genre in Mexico is "Nunca", by Guty Cárdenas, which then took the style of cha-cha-chá by Jorrin with the Orquesta América.

Agustín Lara, a sacred monster of Mexican Boleros, reached the top with songs like, "Imposible", "Mujer", "Santa", "Señora", "Tentación", "Piensa en mí", "Aventurera", "Lamento jorobo", "Oración Caribe", "Palabras de mujer", "Veracruz", "Humo en los ojos", "Pecadora", "Solamente una vez", "Palmeras".

He was followed by other classic artists like, María Grever, Alfonso E. Otea, Gonzalo Curiel, Los Cuates Castilla, Hermanos Martínez Gil, Wello Rivas, Pepe Guzar, Mario Claves, Vicente Garrido, Luis Alcaraz, Chelo Velásquez, Federico Baena, Álvaro Carrillo, Fuentes y Cervantes, Roberto Cantoral, Armando Domínguez, Armando Manzanero.

Puerto Rico

The Bolero reached Puerto Rico through the Bufo theatre companies and circus shows. Emiliano Blez - a disciple of Pepe Sánchez - said that, "in 1894, singing with Sindo Garay, we worked as acrobats at the Caballitos de Griñán Circus and during a tour with the company in Puerto Rico, we met Juan Morell Campos there, a famous composer. We sang a bolero to Morell, he liked it, and he asked us to write it down in score that music which was unknown to him. We could not do it, because we didn't write music, we were musicians of oral tradition, and he was very disconcerted.'

After this experience the bolero was taking root as a national music form. It came by way of troubadours and albums that were beginning to be recorded. The massive migration of Puerto Ricans to New York was also a connection with the Cuban Bolero of troubadours that recorded in the United States.

The most notorious creator of boleros is Rafael Hernández, who lived in Havana from 1919 to 1926, an important time for the Bolero in the Cuban capital.

Dominican Republic

In 1894 the troubadours Sindo Garay and Emiliano Blez reached Puerto Plata as members of the Caballitos de Griñán Circus on tour in the Caribbean. Sindo Garay told his biographer Carmela de León that in 1895, "In Santo Domingo I met the singers and there miraculously I met José Martí".

As a result of the Bolero composers such as Juan Lockward, Luis 'Billo' Prometa, Luis Kalaff ("Amor sin  esperanza"), sung by Celio González, with La Sonora Matancera. We remember Alberto Beltrán, the singer who lived in Cuba. The current Víctor Víctor, Sonia Silvestre and Juan Luis Guerra have in their bachatas interpreted and recorded, the legacy of the Santiago Bolero.


The Bolero reached Panama, Mexico and Cuba through recrods, films and visiting artists. The first one that stands out is Ricardo Fábrega. Carlos Eleta Almarán leaves an immortal bolero: "Historia de amor", popularized by Lucho Gatica. Avelino Muñoz, left boleros as "Maldición gitana", "Irremediablemente solo". And we can't forget Camilo Rodríguez who lived for a time in Santiago de Cuba. José Slater Badan composed "Quémame los ojos".


The Bolero arrived in the 1940s, through the Cuban radio and records and visiting artists. In Venezuela there was  Aldemaro Romero, as well as the Los Billos Caracas Boys of Billo Prometa. Voices like Eduardo Lanz. Alfredo Sadel who took Cuba as his second homeland and recorded "Alma libre" with Beny Moré. And we can't forget Mario Suárez, as well as Héctor Cabrera, who in the late 1950s and early 1960s, were very well liked in Cuba and in many other countries.


Like Mexico and Puerto Rico, Colombia is one of the countries that really loves the Bolero and Cuban music. Jaime Rico Salazar wrote a famous book "Cien años de boleros", where he does a summary of the Boleros in Colombia and throughout Latin America. The first Bolero in Colombia belongs to Jorge Años, "Te amo", recorded in New York. We should also mention Lucho Bermúdez who spread many boleros with his orchestra. The composer Álvaro Dalmar is also very well remembered.


The first remarkable figure is Cárdenas Olimpio. Do not forget the Los Embajadores trio. Pepe Jaramillo. Los Brillantes. In Cuba, Patricia González was in the International Festival of the Boleros de Oro.


The country of Chabuca Granda, "Del puente a la Alameda", has many romantics. In Cuba Armando González's "Vanidad" was very popular. "Mario Cavagnaro", sung by Orestes Macía. The songbook by María de Jesus Vázquez is very valuable.


Alfonso Ortiz Tirado, Juan Alvisu, José Mujica, Antonio Prieto, Arturo y Lucho Gatica, voices that sang the Boleros of Francisco Flores and many other Latin Americans. Lucho was the voice that dominated the Bolero on the continent, as later would Roberto Carlos and Julio Iglesias with Hispanic ballads in the 1950's.


The Río de la Plata tango, to the beat of two by four, its rhythmic tempo, a partner dance, its sentimental and tragic lyrics with the influx of the Habanera left fertile ground for the blossoming of the Bolero. Many tangos, in turn, are framed in boleros in Havana: "El choclo" (Blanca Rosa Gil), "Las 40" (Rolando Laserie). Leo Marini sang many Boleros with La Sonora Matancera in Cuba.

As we see, Latin America is a continent of Boleros. Boleros are flavored with rum, tobacco and Cuban sugar. Romantic and tragic love songs, that you listen to amidst the foam of a beer, with the waitress in love, like a bolero by José Dolores Quiñones says.

It is the most splendid survival of Greek tragedy, according to J.G. Cobo Borda. It is poetry of modulated expression, suitable to be declaimed melodically, a faithful companion of tube pants, two-tone shoes and the bright colors that can be seen in Mexican murals, with the tropical seductive look of María Felix, had the speeches of Cantinflas, the body language of Tongolele, the glamour of María Antonieta Pons, the moon's missing earrings, the champagne-scented mouth that kisses Rafael Hernández, el little lantern that barely lights the way down the deserted streets of Agustín Lara. This is the Bolero described beautifully by professor Adolfo González from Barranquilla.


These are things that can be learned on the street in the cantina
Cup after Cup under musical
of the victrola that tells you so many things
and women who lie when they kiss you.

So says a tragic bolero sung by Orlando Contreras.

En el mes de junio se celebra el Festival Internacional Boleros de Oro y el Coloquio de especialistas. Un evento en el que se reunen los románticos del mundo.

En el siglo XIX, asombrosamente, era más fácil la comunicación entre La Habana y Yucatán y entre Santiago de Cuba y los caribeños República Dominicana y Puerto Rico. Desde La Habana salían hacia Yucatán barcos cargados de música, trovadores, cómicos, actores, compañías teatro bufo. Desde 1811, nos cuenta Pablo Dueñas, llegó el bolero vía Veracruz, Yucatán. Esta crónica prueba que en 1894, el bolero cubano no se conocía aún afuera de Cuba y que Emiliano Blez y Sindo Garay se encargaron de iniciarlo.

Este primer bolero de Pepe Sánchez fue escrito con dos estrofas de cuatro versos en compás de dos por cuatro (2/4), fórmula musical tomada por sus alumnos seguidores: Sindo Garay, Alberto Villalón. Ambos llevaron el bolero a la capital habanera. Villalón era un bohemio que dirigía el Teatro Tívoli. En 1900, con el Cuarteto Villalón, expertos en guarachas y boleros, viajó como embajador musical, a México donde da a conocer el bolero, especialmente, Tristezas (conocido en México como Un beso / 5 de julio de 1907). "Cuando yo trabajaba en los bares del puerto de Veracruz –dijo Agustín Lara a Sindo Garay en La Bodeguita del Medio- me llamaban enormemente la atención los boleros que escuchaba en boca de pescadores y marinos cubanos, con ese estilo desconocido hasta entonces".


La compañía de variedades de Raúl del Monte de tipo bufo-cubano, llevó en dos ocasiones a México los Trovadores Villalón, Adolfo Colombo y Miguel Zabala, entre 1902 y 1904. La semilla que sembraron fue decisiva ya que en el "Ruiseñor Yucateco" cancionero meridiano publicado en 1908, aparecen las letras de algunos boleritos y entre ellos se encuentra "Tristezas", de Pepe Sánchez, lo que indica la popularidad de ese bolero en México. Algunos boleros se anunciaban como guarachas, pues no era fácil acoplarlos a este género, muy en boga en la Blanca Mérida de principios de siglo. El legendario Cirilo Baqueiro Chan Cil, hizo muchas canciones de ese ritmo cubano.

En ese importante año de 1907, Villalón dirige en La Habana el Parque de Diversiones Palatino y organiza la revista musical "El Triunfo del Bolero", en el Teatro Alhambra. Cuando en 1907 la compañía Víctor instala una planta de grabación en la capital, el trovador Adolfito Colombo (español nacionalizado en Cuba) graba un grupo de danzas, guarachas y boleros, el título "La Clave de Triunfo del Bolero", escrito por Villalón, que indica el auge del género por esos años.

La danza mexicana (influida por la Habanera "de La Habana") se fue transformando hasta dar lugar a un bolero hecho en México, con la impronta del bolero cubano. Ya en la década de 1920 comienza el auge de los compositores mexicanos, abre el fuego: "Morenita mía", Armando Villareal; le siguen "Presentimiento", Emilio Pacheco; "Ella", Domingo Casanova; "Beso de muerte", Pepe Martínez. Pero el bolero que impulsa definitivamente el género en México es "Nunca", de Guty Cárdenas, que después se llevó al estilo de cha-cha-chá, por Jorrín con la Orquesta América.

La culminación la alcanza Agustín Lara, monstruo sagrado del bolero mexicano: "Imposible", "Mujer", "Santa", "Señora", "Tentación", "Piensa en mí", "Aventurera", "Lamento jorobo", "Oración Caribe", "Palabras de mujer", "Veracruz", "Humo en los ojos", "Pecadora", "Solamente una vez", "Palmeras".

Le seguirían clásicos: María Grever, Alfonso E. Otea, Gonzalo Curiel, Los Cuates Castilla, Hermanos Martínez Gil, Wello Rivas, Pepe Guzar, Mario Claves, Vicente Garrido, Luis Alcaraz, Chelo Velásquez, Federico Baena, Álvaro Carrillo, Fuentes y Cervantes, Roberto Cantoral, Armando Domínguez, Armando Manzanero.

Puerto Rico

A Puerto Rico el bolero llega a través de las compañías de teatro bufo y espectáculos circenses. Emiliano Blez –discípulo de Pepe Sánchez- contó que "En 1894, cantando con Sindo Garay, trabajábamos de acróbatas en el Circo Caballitos de Griñán y durante una gira con la Compañía a Puerto Rico, conocimos allí a Juan Morell Campos, famoso compositor. Le cantamos un bolero a Morell, le gustó y nos pidió escribir en partitura aquello desconocido para él. No pudimos hacerlo, porque no sabíamos escribir música, éramos músicos de tradición oral, y el señor se desconcertó…"

Después de esta experiencia el bolero se fue arraigando como una musica nacional.  Llegaban por vía de trovadores y en grabaciones de discos que comenzaban a grabarse. La emigración masiva de puertorriqueños a Nueva York también fue vía de conexión con el bolero cubano de trovadores que grababan en los EE.UU.

El creador más connotado de boleros es Rafael Hernández que vivió en La Habana de 1919 a 1926, importante momento de bolero-son en la capital cubana.

República Dominicana

En 1894 los trovadores Sindo Garay y Emiliano Blez llegan a Puerto Plata como integrantes del Circo Caballitos de Griñán en gira por el Caribe. Sindo Garay cuenta a su biógrafa Carmela de León que en 1895, "En Santo Domingo me reuní con los cantadores y allá milagrosamente me encontré con José Martí".

Fruto del bolero aparecen compositores como Juan Lockward, Luis "Billo" Prometa, Luis Kalaff ("Amor sin  esperanza"), cantado por Celio González, con La Sonora Matancera. Recordamos al cantante Alberto Beltrán que vivió en Cuba. Los actuales Víctor Víctor, Sonia Silvestre y Juan Luis Guerra tienen en sus bachatas interpretadas y grabadas, la herencia del bolero santiaguero.


El bolero llega a Panamá, por vía de México y de Cuba, en discos, filmes y artistas visitantes. El primero que se destaca es Ricardo Fábrega. Carlos Eleta Almarán deja un bolero inmortal: "Historia de amor", popularizado por Lucho Gatica. Avelino Muñoz, dejó boleros como "Maldición gitana", "Irremediablemente solo". Hay que hablar del cantante Camilo Rodríguez que vivió un tiempo en Santiago de Cuba. José Slater Badan compuso "Quémame los ojos".


El bolero llega en la década de 1940, a través de la radio cubana y los discos y artistas visitantes. Surgen allí Aldemaro Romero, Los Billos Caracas Boys de Billo Prometa. Voces como Eduardo Lanz. Alfredo Sadel que tomó a Cuba como su segunda patria y grabó "Alma libre" con Benny Moré. Recordamos a Mario Suárez, Héctor Cabrera, que en los finales de 1950 y los inicios del 1960, fueron muy gustados en Cuba y en muchos países.


Al igual que México y Puerto Rico, Colombia es uno de los países más amantes del bolero y la música cubana. Jaime Rico Salazar ha hecho un famoso libro "Cien años de boleros", donde hace un resúmen de los boleros en Colombia y toda América latina. El primer bolero en Colombia le pertenece a Jorge Años, "Te amo", grabado en Nueva York. Nombramos a Lucho Bermúdez que con su orquesta difundió muchos boleros. También es muy recordado, el compositor Álvaro Dalmar.


La primera figura notable Olimpio Cárdenas. No se olvidan al trío Los Embajadores, Pepe Jaramillo, Los Brillantes. En Cuba estuvo en el Festival Internacional Boleros de Oro, Patricia González, una voz muy personal.


El país de Chabuca Granda, "Del puente a la Alameda", tiene muchos románticos. Muy popular en Cuba fue "Vanidad" de Armando González. "Mario Cavagnaro", cantado por Orestes Macía. Valioso es el cancionero Maria de Jesús Vázquez.


Alfonso Ortiz Tirado, Juan Alvisu, José Mujica, Antonio Prieto, Arturo y Lucho Gatica, voces que cantaron boleros de Francisco Flores y de muchos latinoamericanos. Lucho fue la voz que, en la década de 1950 dominó el bolero en el continente, como después lo haría Roberto Carlos y Julio Iglesias con la balada hispana.


El tango rioplatense al compás de dos por cuatro, su tempo cadencioso, su baile de pareja, sus letras sentimentales y trágicas con el influjo de la Habanera dejó el terreno abonado para el florecimiento del bolero. Muchos tangos, a su vez, se encuadraron en boleros en La Habana: "El choclo" (Blanca Rosa Gil), "Las 40" (Rolando Laserie). Leo Marini cantó muchos boleros en La Sonora Matancera en Cuba.

Como vemos, América Latina es un continente de boleros, boleros son sabor a ron, tabaco y azúcar cubano. Canciones de amor romántico y trágico, que se escucha con una cerveza entre espumas, con la camarera del amor, como dice un bolero de José Dolores Quiñones.

Es la más espléndida supervivencia de la tragedia griega, al decir de J.G. Cobo Borda. Es poesía de expresión modulada, apta para ser declamada melódicamente, compañera fiel de los pantalones de tubito, zapatos de dos tonos y los colorines que pueden apreciarse en los murales mexicanos, con la mirada seductora tropical que tenía María Félix, los discursos de Cantinflas, el lenguaje corporal de Tongolele, el glamour de María Antonieta Pons, los aretes que le faltan a la luna, la boca perfumada de champán que besa Rafael Hernández, el farolito que alumbra apenas las calles desiertas de Agustín Lara. Eso es el bolero cuando lo describe magníficamente el profesor barranquillero Adolfo González.

Estas son cosas que se aprenden en la calle en la cantina
copa tras copa bajo musical
de la victrola que te dice tantas cosas
y las mujeres que te mienten al besar.

Así dice un trágico bolero que cantaba Orlando Contreras.



Esta página fue actualizada / this page was updated on 07-Jun-2013
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