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Gonzalo Grau y La Clave Secreta

 Entrevista con / Interview with
Gonzalo Grau of La Clave Secreta

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Jacira Castro:  What is your musical background?

Gonzalo Grau: I come from Venezuela – my parents are musicians, two well-known personalities in classical music in my country. I grew up in a fairly formal musical environment. When I was 3 I began to play cello. I played with the Symphony Orquestra andn with choral groups since I was a small child.

J.C.:  How did you go from classical music to Timba?

G.G.:  I always felt a very strong salsa influence ever since I was small. I heard it everywhere - at home and all around me. My hobby was popular music. I always felt an attraction to the keyboards and finally I got serious about popular music around the age of 16. That's when I decided to really study it. After high school I was already playing as the keyboard player in jazz and salsa groups in Caracas and I landed a scholarship to Berklee (The Berklee School of Music) in Boston. That is where I put to use all that I had learned in the streets of Venezuela and delved more in depth with my studies of jazz. When I took on Timba, I already had an affinity for the Afro-Caribbean styles of music, from Rubén Blades to Los Van Van, Joe Cuba to the most recent ... in 1998 I founded the group La Timba Loca. It was a challenging sound, complicated and contemporary. I wanted to begin to develop my own musical vocabulary.

J.C.: Why did you change the name from "La Timba Loca" to "La Clave Secreta"?

G.G.: There were really several factors that influenced my decision. The word Timba is related to Cuba and I'm not Cuban, ...there isn't even a single Cuban in my band! There have been members from many cultures, Greece, Israel, Venezuelans (several), so therefore we don't identify as much with Cuba, with the word, Timba. I feel very Venezuelan and even though Cuban music is very much a part of my arrangements, I have many other influences and keeping the name Timba limited me because the public would identify me with Cuba. I wanted something more, something that would sound more a part of World Music, because of the ethnic makeup of my band. I wanted to expand my musical horizons and not limit ourselves with flags nor borders. Here in the US, Timba is not that well known. There are very few radio stations that play Timba. Past experience has deminstrated that just by using the word Timba, and I reiterate, it only describes one musical style. Many people, without having heard the music, will receive it with a negative predisposition. As a result of those experiences, it was like walking with sand in your shoes. I don't have anything against Timba and I am the number one fan of Pupy, Revé, Los Van Van, ...they are still great musical icons. The problem is that it limits you and tends to pre-sell the product. Those who don't like Timba won't even listen to it. The name, La Clave Secreta describes a group that is a bit more multi-cultural, with all the classical music baggage, along with flamenco and Venezuelan music. It has a different fingerprint and identifies us as a particularly different group. It better describes what we do.

J.C.: I don't know why, but it seems to me that the majority of musicians don't dance! Do you dance?

G.G.:  I don't think that is true. I think that the majority of musicians don't invest time in going to dance classes and learning a certain style. A musician has always got a priority ...to dance to whatever rhythm is playing. The dancer is going to be more aware of his dance. The musician dances as a result of the music. I do dance! Since I was very little, and I have always been a dancer. In addition, I have taken Rueda de Casino classes so that I could learn how that mechanical process worked. At least all of my musicians can dance, and some of them can dance really well!

J.C.:  In March of this year, the Atlanta Symphony Orchestra (ASO) presented the world premier of your work, "Pregunta y Resputesta". How was this project born and what exactly is it?

G.G.:  The project began with my collaboration in 2000 with a contemporary Argentine composer, Osvaldo Golijov who gave me the opportunity to explor, to write and introduced me as a composer to various symphony orchestras. They tend to be a very closed circle. The director of the ASO, through Osvaldo Golijov, asked me to write something (up to me) and what was born was a mixture of all the accumulated musical baggage I have through years of playing cello with the symphony, but at the same time my experience with Timba - everything together. It is a composition where the music of Gonzalo Grao - Crossover artist - begins to come out.

J.C.: Other projects?

G.G.: In November of this year, on the 10th, we will showcase a new work with the Chicago Symphony in a series of concerts called "Music Now". It has a lot of Venezuelan musical influence. Another - I'm working on arranging a song for the Spanish Harlem Orchestra and for next year, possibly in January, I have an event with the Brooklyn Philharmonic Orchestra with La Clave Secreta. I am also doing a version for two pianos and orchestra for a piece by Golijov that will open in Seattle and the European showcase will be with the National Orchestra of France and the pianists will be the Labeque sisters.

Jacira Castro:  ¿Cuál es tu historial musical?

Gonzalo Grau: Desde Venezuela – mis padres son músicos, dos personalidades de la música clásica en mi país.  Crecí en un ambiente bastante formal.  A los 3 años comencé a tocar el violoncello.  Toqué en la Orquesta Sinfónica y con grupos corales desde muy niño.

J.C.:  ¿De la música clásica a la timba?

G.G.:  Siempre estuve influenciado fuertemente por la salsa y desde niño la escuchaba constantemente tanto en mi casa como en la calle.  Mi hobby era la música popular.  Siempre me sentí atraído por el teclado y finalmente me fui envolviendo seriamente en la música popular y alrededor de los 16 años decidí comenzar a estudiar.  Después de high school ya tocaba como pianista en grupos de jazz y de salsa en Caracas y conseguí una beca en Berklee (The Berklee School of Music) en Boston. Fue allí donde realicé lo que había aprendido en las calles de Venezuela afianciando mucho más mi conocimiento con referencia al jazz. Cuando abordé el tema de la Timba, tenía afinidad por estilos de música afro-caribeña, desde Rubén Blades hasta Los Van Van, Joe Cuba hasta lo más reciente… en el 1998 fue el año en que fundé el grupo de La Timba Loca. Fue un sonido desafiante, complicado y contemporáneo.  Quería empezar a desarrollar mi propio vocabulario en cuanto a música se refiere.

J.C.: ¿Porqué el cambio de nombre de "La Timba Loca" a "La Clave Secreta"?

G.G.:  Realmente hay varios factores que influyeron en mi decisión. La palabra Timba se relaciona con Cuba y ni yo soy cubano, ni hay ningun cubano en la banda! Han desfilado musicos de diferentes culturas, Grecia, Israel, venezolanos (varios), por lo tanto no nos identificamos tanto con Cuba, con la palabra Timba. Me siento muy venezolano y aunque la música cubana está muy presente en mis arreglos, tengo muchas otras influencias y llevar el nombre Timba me limitaba a que el público me identificase con Cuba. Quería algo más, algo que me integrase al World Music, debido al conjunto étnico que comprende mi banda. Quería expandir el panorama musical y no imponer banderas ni fronteras.  Aquí en los EEUU la Timba no es muy conocida.  Muy pocas emisoras en este país emiten la Timba.  Experiencias pasadas me han demostrado que por el simple hecho de usar la palabra Timba, que vuelvo a remarcar, solo describe un estilo musical, mucha gente, sin haber tan siquiera haber escuchado el producto, lo recibían con predisposicón negativa. Debido a estas experiencias era caminar como con arena en los zapatos. No tengo nada en contra de la Timba y soy el fanático número uno de Pupy, Revé, Los Van Van,  …siguen siendo grandes íconos de la música.  El problema es que te encasilla tanto y lleva a pre-vender el producto.  Los que no gustan no lo escuchan tan siquiera. El nombre de La Clave Secreta te describe un poco más un grupo tan multi-cultural, con todo el bagaje musical clásico, flamenco, venezolano.  Tiene una huella digital diferente y nos identifica como un grupo particularmente diferente. Describe mejor el trabajo que estamos haciendo.

J.C.:  No sé porqué, pero me parece que la mayoría de los músicos no bailan!  Bailas?

G.G.:  No creo que sea cierto, creo que la mayoría de los músicos no invertirían su tiempo en ir a clases de baile y desarrollar un estilo. El músico tiene como siempre una prioridad …bailará al ritmo de lo que suena.  El bailador va a estar más pendiente de su baile.  El músico baila como resultado de la música como tal. Yo bailo, claro que sí! Desde muy pequeño, además, siempre he sido bailador. Inclusive, sí he tomado unas clases de Rueda de Casino para enterarme cómo funciona esa mecánica. Por lo menos, todos mis músicos bailan y algunos muy bien!

J.C.:  En marzo de este año, el  Atlanta Symphony Orchestra (ASO) presentó el premier mundial de tu obra:  "Pregunta y Respuesta".  ¿Cómo nació ese proyecto y qué onda?  ¿Qué es?

G.G.:  El proyecto surgió por mi colaboración en el año 2000 con un compositor contemporáneo argentino, Osvaldo Golijov – quien me dio la oportunidad de explorar, escribir, me dio a que me conocieran como compositor adentro de las orquestas sinfónicas… el cuál es un círculo muy cerrado. El director titular de la ASO a través de Osvaldo Golijov me encargaró una obra (a juicio mío) y lo que salió era una mezcla de todo el bagaje que yo vengo acumulando, años en la sinfónica tocando violoncello, pero al mismo tiempo con la experiencia de la Timba, todo junto, …una composición donde empieza a salir una música de Gonzalo Grau, un "crossover".

J.C.:  ¿Otros proyectos?

G.G.:  Ahora en Noviembre, el día 10, se estrenará una obra con la Chicago Symphony en la serie de conciertos llamadas "Music Now".  Tiene mucha influencia de música venezolana. Otro, estoy orquestrando una canción para el Spanish Harlem Orquestra y para el año que viene posiblemente para enero, tengo un evento con el Brooklyn Philharmonic Orquestra y La Clave Secreta. Estoy haciendo una versión para dos pianos y orquesta para una obra de Golijov que será estrenada en Seattle y el estreno en Europa se realizará en Francia con la Orquesta Nacional de Francia y las pianistas son las hermanas Labeque.

Gonzalo Grau

J.C.:  Your next album? What can we expect and when?

G.G.: I'm still promoting El Frutero Moderno - probably it will be another couple of years. The industry isn't great right now. Nobody ismaking a lot of money off of record sales. If the Rolling Stones weren't able to sell more than 100 thousand copies, then the business is really down. At concerts we sell CDs, but it is hard. Especially with a group of 12 to 14 musicians. It is expensive to record an album, and it becomes a difficult project. Of course, if a record company wants to support me, no problem!

J.C.: What CDs do you have in your car to listen to all the time?

G.G.: Right now I have Pupy y los que Son Son. I just bought the last Elio Revé, Fresquecito.com and the CD from my lead singer, Manolo Mairena, his first solo album entitled, "Mi Oportunidad".

J.C.:  In your last album, Frutero Moderno, you say, "Year 2008 … in a time of divisiveness, when our differences are more striking than our similarities, we need fruteros modernos. La Clave Secreta would like to become your frutero, sharing a note or two in the universal language of music – the unifying force." Can you elaborate?

G.G.: It is actually a very beautiful notion. One of the things that most caught my attention ...when one first moves to this country, you hang on to patriotism for your country ...you over-protect it, and hang on to your customs. I have noticed after sharing with people from many countries that we are similar, and that there are many things that bring us together, more than separate us. Basically, when you find this basic element in common, you notice that people who are geographically separated are still very similar. The Frutero Moderno is like a giant interpreter. He sells "papaya" to one, "lechosa" to another and "fruta bomba" to yet another. He lives in a neighborhood where different cultures mingle.

J.C.: The song, Abre que voy is made for a Rueda de Casino! How has the public reacted to this song?

G.G.: I dedicated this song to Rueda de Casino and the natural evolution of the music and dance. The law of the land, if Darwin was right, ...well, change is good and that we should welcome a new style of music. The casineros have liked it.

J.C.: Any message for the SalsaPower readers?

G.G.:  That they should always keep their curiosity open. They should be aware of what is happening with regard to things that are uncommon. The commercial media feeds you a very narrow spectrum and although I understand that it is yummy to eat the rice and beans your mother made for you, it is also really good to try sushi! Live is too short to limit yourselves to what the commercial media is offering you! Open your eyes and years and dare to listen to different things!

J.C.:  ¿Próximo álbum? ¿Qué podemos esperar y cuándo?

G.G.:  Estoy todavía haciendo promoción al Frutero Moderno…probablemente será en un par de años.  La industria está muy difícil.  Nadie está haciendo muy buen negocio con la venta de discos. Si los Rolling Stones no venden más de 100 mil discos, el negocio está muy difícil. A través de los conciertos se vende, pero es muy difícil. Sobre todo con un grupo de 12 a 14 músicos. Es muy costoso grabar un disco, se convierte en un proyecto difícil de hacer.  Claro, que si un sello discográfico quiere apoyarme, ningún problema!

J.C.:  ¿Cuáles CDs llevas en tu auto para escuchar a menudo?

G.G.:  En este momento tengo el último de Pupy y los que Son Son. Me acabo de comprar el de Elio Revé, Fresquecito.com, y el de mi cantante, Manolo Mairena, el primero como solista, Mi Oportunidad.

J.C.:  En tu último álbum, Frutero Moderno, dices, "Year 2008 … in a time of divisiveness, when our differences are more striking than our similarities, we need fruteros modernos. La Clave Secreta would like to become your frutero, sharing a note or two in the universal language of music – the unifying force." Puedes elaborar?

G.G.:  Es una idea bastante bonita. Una de las cosas que más me llama la atención ...cuando uno llega aquí guarda patriotismo por su país, uno piensa que su propia tierra …uno lo sobre-proteje, uno se aferra mucho a sus costumbres.  Me he dado cuenta compartiendo con gente de muchos países, que somos parecidos, y que hay muchas cosas que nos acercan más que los que nos separan.  En el fondo básicamente cuando tu consigues que haya un elemento tan parecido …te das cuenta que la gente separada geográficamente son muy parecidos. El frutero moderno es como un gran traductor. A uno le vende papaya, a otra le vende lechosa o fruta bomba.  Vive en un barrio donde las diferentes culturas conviven.

J.C.:  ¡La canción, Abre que Voy está hecha para una Rueda de Casino! ¿Cuál ha sido la reacción del público con esta canción?

G.G.:  La hice dedicada a la Rueda de Casino y a la evolución natural de la música y del baile. La ley de la vida, que si Darwin tenía razón, …pues que está bien el cambio, y que le dé la bienvenida a un nuevo estilo de música.  A los casineros les ha gustado.

J.C.:  ¿Algún mensaje para los lectores de SalsaPower?

G.G.:  Que mantengan siempre su curiosidad abierta. Que estén siempre despiertos a lo que está pasando con cosas fuera de lo común. Los medios comerciales te dan un espectro muy pequeño y entiendo que es sabroso comer el arroz con habichuelas que te hizo tu mama, pero de repente es bueno probar el sushi!  ¡La vida es muy corta para limitarte a lo que ofrecen los medios comerciales! Abran los ojos y los oídos y que se arriesgen a escuchar cosas diferentes.

Miembros del grupo / Members of the group:

Gonzalo Grau - piano / strings, percussion, vocals, arranging / composing / producer - Venezuela
Panagiotis Andreou - bass, lead vocal, dumbek - Greece
Pablo Bencid - drum set - Venezuela
Robert Rosario - congas - Puerto Rico
Fausto Cuevas III - timbal, congas - U.S.A.
Omar Ledezma - timbal - Venezuela
José "BamBam" Ramírez - timbal - Puerto Rico
Ernesto Díaz - quinto - Colombia
Albert Leusink - 1st trumpet - Holland
Dan Brantigan - 2nd trumpet - U.S.A.
Angel Subero - trombone - Venezuela
Shlomo Cohen - alto Sax - Israel
Felipe Salles - tenor Sax - Brazil
Tim Mayer - flute - U.S.A.
Manolo Mairena - lead vocal, güiro - Costa Rica
Marco Godoy - backup vocals - Venezuela
Alex Alvear - backup vocals - Ecuador

 

Esta p√°gina fue actualizada / this page was updated on 10-Jun-2013