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Osvaldo Chacón y su Timba in the UK
Osvaldo Chacón

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Osvaldo Chacón is one of the original artists involved in the pioneering of Timba. Born in Havana, he is now a renowned singer/songwriter with his band "Osvaldo Chacón y su Timba". With 2 CDs behind him, "Salsa Afrocubana" and "Voy a Entrar", his popularity and especially his live performances, are growing. His song "Cumbia pa' Colombia" features in the "AQA GCSE Anthology of Music" and is used an example of Latin Music for students studying for music exams. He has performed with some of the most famous musicians in Salsa including Celia Cruz and Eddie Palmieri. Currently residing in the UK, and the only UK based Timba band, I caught up with him during his busy schedule.

Angela: How did you get started in music and songwriting?

Osvaldo: Ever since I was a child, I was surrounded by music. My father was a professional musician and we had all types of music at home ranging from Frank Sinatra to The Beatles to Kool and the Gang, but the most important music I grew up with was "Son". I love son especially as it reminds me of our history and because it is the father of the type of music that some people are now calling "Salsa".

Angela: Did you want to be a musician when you grew up?

Osvaldo: No. I wanted to teach physical education. In fact, I have a degree as a teacher for physical education.

Angela: What made you decide you wanted to sing?

Osvaldo: I joined my first band called "Iya Son" and realised how much I enjoyed it. At university, I moved onto my next band "Tiempo Nuevo". We were very popular and played at a lot of festivals. It was then that I realised that music was becoming more important to me than teaching and I made the decision to become a professional musician. It also offered me my first opportunity to travel outside Cuba.

Angela: Who were your role models when you were growing up and how did they influence you?

Osvaldo: My all time favourite was Beny Moré. He was my idol and his music and style influenced me greatly as I was growing up. He never forgot his roots and that was very important to me. Of course, Los Van Van and Celia Cruz also had a great impact on me. Outside of Cuba, I loved Al Jarreau, Stevie Wonder and Earth Wind and Fire. I loved to watch Earth, Wind and Fire perform and they influenced my performance style.

Angela: What was your first break?

Osvaldo: When I was younger, I used to go to a local club every week and watch the same band perform. I would sing along and knew all the words to every song by heart. One day, the singer didn't turn up and I volunteered to take his place. The name of the band was "Hipolito y su Nueva Banda Abreu". Hipolito used to be the leader of "Banda Meteoro", one of the biggest bands in Cuba, before leaving to form his own group. After my performance, he took my details and that's where it all started.

Angela: How long were you with them?

Osvaldo: I stayed with Hipolito for about a year. That year was the most important in my career. Hipolito had a lot of experience and I learned a lot from him, including how to perform and play with the audience. I had to prove to him that I could do the job. We played to some very demanding dancers at clubs like La Tropical - if you can't please the people there - you're in trouble! I had to learn very quickly. After I left Hipolito, I joined Paulito for a short time. Again, I gained a lot from my experience with him. Later, I joined Manolín, "El Médico de la Salsa" where I made my first video for "Una Aventura Loca". El Médico had one of the most popular bands in Cuba at the time but I left them in 1995.

Angela: You then moved on to Bamboleo.

Osvaldo: Yes. Bamboleo was the turning point in my career. With the other groups, I was always in the chorus, but with Bamboleo, it was the first time that I was the lead singer. I also wrote my first composition with Bamboleo on their first album "Te Gusta o Te Caigo Bien" and filmed my second video for "Circúlame". I had a great time there along with lots of TV and radio work and touring Cuba. It was with Bamboleo that I made my name known throughout Cuba and abroad. I stayed with them for 2 years, leaving in 1997.

Angela: When did you leave Cuba?

Osvaldo: 24th May 1997. I made the decision to leave for economic reasons. An Italian promoter saw me in Bamboleo and offered me the opportunity to work in Italy for 6 months. I was paid $25.00 a day, which for me, was a lot of money in those days, but then I realised I had the potential to earn a lot more money. I met my English wife while I was in Bamboleo, and our relationship became more serious while I was in Italy. After I left Italy, I arrived in London in December 1997.

Angela: When did you form the band?

Osvaldo: My very first gig when I arrived in the UK was with "Salsa Sónica" in Leeds (Leeds is a city in the north of England), but having experienced singing and writing my own compositions, I knew I wanted to form my own band. I actually made the decision to form "Chacón y su Timba" on 24th May 1998 - the same date that Beny Moré died.

Osvaldo Chacón es uno de los artistas originales  involucrado en promover la Timba a nivel global. Nacido en la Habana, es ahora un famoso cantante y compositor con su banda "Osvaldo Chacón y su Timba". Con 2 CDs detrás de él, "Salsa Afrocubana" y "Voy a Entrar", su popularidad y especialmente sus actuaciones en vivo, están creciendo. Su canción "Cumbia pa' Colombia" cuenta en la "Antología de la música de AQA GCSE" y es usado como un ejemplo de la música Latina para estudiantes estudiando para los exámenes de la música. Ha tocado con algunos de los más famosos músicos de Salsa como Celia Cruz y Eddie Palmieri. Actualmente reside en el Reino Unido y ellos son el único  banda de Timba basada en el Reino Unido. Me encontré con él durante su apretada agenda.

Angela: ¿Cómo empezaste en la música y a componer canciones?

Osvaldo: desde que era un niño, estaba rodeado de música. Mi padre era un músico profesional y tuvimos todo tipo de música en casa desde Frank Sinatra hasta Los Beatles a Kool and the Gang, pero la música más importante era "Son". Amo el Son especialmente como me recuerda a nuestra historia y porque es el padre del tipo de música que algunas personas están llamando "Salsa".

Angela: ¿Querías ser un músico cuando crecías?

Osvaldo: No. Quería enseñar educación física. De hecho, tengo un título como profesor de educación física.

Angela: ¿Qué te hizo decidir que quería cantar?

Osvaldo: me uní a mi primera banda llamada "Iya Son" y me di cuenta cuánto me gustó. En la Universidad, empecé con mi banda "Tiempo Nuevo". Éramos muy populares y tocamos en un montón de festivales. Fue entonces que me di cuenta que la música era cada vez más importante para mí que la enseñanza y tomé la decisión para convertirme en un músico profesional. También me ofreció la primera oportunidad de viajar fuera de Cuba.

Angela: ¿Quiénes eran tus modelos cuando estabas creciendo y cómo te influyen?

Osvaldo: Mi favorito de todos los tiempos fue Beny Moré. Él era mi ídolo y su música y su estilo me influenciaron grandemente cuando estaba creciendo. Nunca olvidó sus raíces y eso era muy importante para mí. Por supuesto, Los Van Van y Celia Cruz también tuvieron un gran impacto en mí. Fuera de Cuba, amaba Al Jarreau, Stevie Wonder y Earth Wind and Fire. Encantaba ver a Earth, Wind and Fire en vivo y han influenciado mi estilo de actuación.

Angela: ¿Cuál fue tu primera oportunidad?

Osvaldo: Cuando era joven, solía ir a un club local cada semana y ver la misma banda en vivo. Yo cantaba a lo largo y sabía todas las palabras de cada canción de corazón. Un día, la cantante no se presentó y me ofrecí para tomar su lugar. El nombre de la banda fue "Hipólito y su Nueva Banda Abreu". Hipolito solía ser el líder de la "Banda Meteoro", una de las bandas más grandes en Cuba, antes de salir para formar su propio grupo. Después de mi actuación, tomó mis datos y es donde empezó todo.

Angela: ¿Cuánto tiempo estuviste con ellos?

Osvaldo: Me quedé con Hipólito por un año. Ese año fue el más importante en mi carrera. Hipólito tenía mucha experiencia y aprendí mucho de él, incluyendo cómo hacer un show y jugar con el público. Tenía que demostrarle que yo podría hacer el trabajo. Tocamos para unos bailarines muy exigentes en clubes como La Tropical - si no puedes complacer a la gente - estás en problemas! Tuve que aprender muy rápidamente. Después de dejar a Hipolito, me uní a Paulito por un corto tiempo. Otra vez, aprendí mucho de mi experiencia con él. Más tarde, me uní a Manolín, "El Médico de la Salsa" donde hice mi primer video para "Una Aventura Loca". El Médico tenía una de las bandas más populares en Cuba en ese momento, pero les dejé en 1995.

Angela: Luego pasó al Bamboleo.

Osvaldo: Sí. Bamboleo fue el punto de inflexión en mi carrera. Con los otros grupos, siempre estaba en el coro, pero con Bamboleo, era la primera vez que yo era el cantante. También escribí mi primera composición con Bamboleo en su primer álbum "Te Gusta o Te Caigo Bien" y filmé mi segundo vídeo para "Circúlame". Tuve un gran tiempo allí junto con un montón de trabajo de TV y radio y viajando por Cuba. Fue con Bamboleo que hizo mi nombre conocido en Cuba y en el extranjero. Me quedé con ellos durante dos años, dejándolos en 1997.

Angela¿Cuando te fuiste de Cuba?

Osvaldo: El 24 de mayo de 1997. Hice la decisión de abandonar a Cuba por razones económicas. Un promotor italiano me vio en Bamboleo y me ofreció la oportunidad de trabajar en Italia por 6 meses. Me pagaron $25 dólares por día, que para mí, era un montón de dinero en esos días, pero luego me di cuenta que tenía el potencial de ganar mucho más dinero. Conocí a mi esposa inglesa mientras estaba en Bamboleo, y nuestra relación se profundizó mientras estaba en Italia. Después de irme de Italia, llegué a Londres en diciembre de 1997.

Angela: ¿Cuándo se forma la banda?

Osvaldo: Mi primer concierto cuando llegué en el Reino Unido fue con "Salsa Sónica" en Leeds (Leeds es una ciudad en el norte de Inglaterra), pero habiendo experimentado cantando y escribiendo mis propias composiciones, sabía que quería formar mi propia banda. En realidad hice la decisión de forma "Chacón y su Timba" el 24 de mayo de 1998 - el mismo día que murió Beny Moré.

Osvaldo Chacón y su Timba en Londres, Reino Unido

Angela: Do you think that living in London has influenced your music?

Osvaldo: Definitely. London is a very multi-cultural city with lots of different musical tastes. I've tried to make my new CD "Voy a Entrar" reflect these different flavours, and tried to appeal to everyone. However, Timba is at the root of all of these different sounds, for example, Timba/soca and Timba/reggae. I hope to keep working in this way and continually develop my style. In this way, I hope to keep people interested in my music and recognise it as something different.

Angela: Cuban salsa, especially Timba, is very much a minority on the salsa scene. Many people find it hard to dance to and don't understand the rhythm.

Osvaldo: There have been many musicians who have influenced the development of Timba, although "Irakere" were probably the first band to really start Timba and influence the current generation of music. Also, "Tosco", who came from Los Van Van and Irakere, took elements from both styles and mixed them, "NG la Banda" also followed.

Timba has a strong brass section, drums, timbales and a strong influence of funk and rap. Think of a large group such as Earth, Wind and Fire, and you can see that for Timba to be successful, there has to be at least 10 members of the group for that big band sound. All Timba songs keep the original structure of son, but with all these additional elements. Within the same song, you're able to "tembleque", "casino" "despelote" and improvise.

For people who are unfamiliar with Cuban style, all of these elements are difficult to understand and hard to dance to. I've found that people from outside of London are more receptive to Timba than in London.

Angela: I don't think that's entirely true. I agree that a huge majority of salseros in London have been taught NY/LA style and prefer the more commercial salsa music on offer, but those who know Cuban have fallen in love with the style and music either in Cuba or just through the small number of Cuban clubs in London. Those people who know only NY sometimes find it difficult to switch to Cuban as both the dance and the music are very different.

Osvaldo: That's very true, but from my personal experience, I find that Timba is appreciated more outside of London.

Angela: Who do you think are the main musicians influencing Timba music at the moment?

Osvaldo: That's a difficult question to answer because there are a lot of good musicians in Cuba. Many people are also very emotional when it comes to their preferences in style. For instance, you could go to a Los Van Van, Charanga Habanera, Manolito or Paulito concert and all of them would be full. Right now, Pupy and Issac Delgado are very popular and, of course, Bamboleo.

Angela: Having seen you a few times in concert recently, and listening to comments made from other salseros, you are highly regarded as one of the best live performers around. You obviously enjoy performing and interacting with the audience. How much time does the band spend rehearsing to give such a slick performance? Do you use the same musicians?

Osvaldo: I try to use the same musicians, but sometimes it's difficult. In Cuba, the band is like a small company and receive start-up money from the government. They stay together and rehearse regularly together. Coming from that structure to here, it's very different. Many of the group are session musicians. I'm lucky because they want to play salsa and they want to play with me, so they try to make sure that they are available for concerts. However, we have the same core members and try to rehearse together at least twice a month. We usually have at least 3 gigs a week plus some international gigs. At the moment, there are 5 Cubans and 5 International members of the group. We are also the only Timba band based in the UK. I want the audience to understand that salsa developed from son. Many people believe that salsa is from New York and I want to educate them that all salsa songs have their origins from son.

Angela: Do you have any final comment to make?

Osvaldo: I want to say thanks to all the Latin people everywhere, and to everyone who helps and supports Cuban music, continues to listen to it and promote it, whatever they call it!

Interviewed August 2003

Angela: ¿Crees que vivir en Londres ha influido en tu música?

Osvaldo: Definitivamente. Londres es una ciudad muy multicultural con un montón de diferentes gustos musicales. He intentado hacer mi nuevo CD "Voy a Entrar" reflejar estos sabores diferentes y traté de atraer a todo el mundo. Sin embargo, la Timba es la raíz de todos estos sonidos diferentes, por ejemplo, Timba/soca y Timba/reggae. Espero seguir trabajando de esta manera a desarrollar continuamente mi estilo. De esta manera, espero poder mantener a la gente interesada en mi música y reconocerlo como algo diferente.

Angela: Salsa cubana, especialmente la Timba, es una minoría en la escena de la salsa. Mucha gente encuentra que es difícil bailar a esa música y no entienden el ritmo.

Osvaldo: Han habido muchos músicos que han influido en el desarrollo de la Timba, aunque "Irakere" probablemente fue la primera banda que empezó con la Timba e influenciaron la generación actual de la música. También, El "Tosco", venido de Los Van Van y Irakere, tomó elementos de ambos estilos y los mezcló, también siguió "NG la Banda".

Timba tiene una sección de metal fuerte, tambores, timbales y una fuerte influencia del funk y rap. Piensa en un grupo grande como Earth, Wind and Fire, y puedes ver que para que la Timba tenga éxito, tiene que haber por lo menos 10 miembros del grupo para ese sonido de big band. Todas las canciones de Timba mantienen la estructura original del Son, pero con todos estos elementos adicionales. Dentro de la misma canción, eres capaz de escuchar "tembleque", "casino", "despelote" e improvisación.

Para aquellas personas que no están familiarizadas con el estilo cubano, todos estos elementos son difíciles de entender y difícil de bailar. He encontrado que la gente de fuera de Londres es más receptiva a la Timba que en Londres.

Angela: No creo que eso es totalmente cierto. Estoy de acuerdo que una gran mayoría de los salseros en Londres han aprendido a bailar salsa estilo NY/LA y prefieren la música más comercial de la salsa, pero quienes saben a cubano se han enamorado del estilo y la música en Cuba o por el pequeño número de clubes cubanos en Londres. Esas personas que saben sólo el estilo de NY para ellos a veces es difícil cambiar al estilo cubano debido a que tanto la danza y la música son muy diferentes.

Osvaldo: Eso es muy cierto, pero desde mi experiencia personal, encuentro que la Timba es apreciado más fuera de Londres.

Angela: ¿Quién crees que son los principales músicos que tienen influencia en la música Timba hoy en día?

Osvaldo: Es una pregunta difícil de responder porque hay un montón de buenos músicos en Cuba. Muchas personas también son muy emocionales cuando se trata de sus preferencias de estilo. Por ejemplo, podrías ir a un concierto de Los Van Van, la Charanga Habanera, Manolito o Paulito y todos ellos estarían llenas. En este momento, Pupy e Issac Delgado están muy popular y, por supuesto, Bamboleo.

Angela: Después de haberte visto unas cuantas veces en concierto recientemente y escuchando a los comentarios de otros salseros, eres muy apreciadocomo uno de los mejores intérpretes en vivo por aquí. Obviamente disfrutas haciendo shows e interactuando con el público. ¿Cuánto tiempo ensaya la banda para dar una interpretación tan astuta? ¿Utilizas a los mismos músicos?

Osvaldo: Trato de usar los mismos músicos, pero a veces es difícil. En Cuba, la banda es como una pequeña empresa y recibe dinero del gobierno para empezar. Se quedan juntos y ensayan juntos con regularidad. Viniendo de esa estructura hasta aquí, es muy diferente. Muchos del grupo son músicos de sesión. Tengo suerte porque quieren tocar salsa y quieren tocar conmigo, así que tratan de asegurarse de que estén disponibles para los conciertos. Sin embargo, tenemos los mismos miembros de base y tratamos de ensayar juntos por lo menos dos veces al mes. Generalmente tenemos por lo menos 3 conciertos una semana más algunos conciertos internacionales. Por el momento, hay 5 cubanos y 5 miembros internacionales del grupo. También somos la única banda de Timba con sede en el Reino Unido. Quiero que el público sepa que la salsa se desarrolló del Son. Mucha gente cree que es salsa de Nueva York y quiero educarlos que todas las canciones de salsa tienen sus orígenes en el Son.

Angela: ¿Tienes algún comentario final para hacer?

Osvaldo: Quiero decir gracias a todos los latinos en todas partes, y a todos los que ayudan y apoyan a la música cubana, continúan escuchándolo y promoviéndolo, no importa el nombre que lo dan!

Entrevistado en agosto de 2003

 

 

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